MOL Capítulo 88

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Capítulo 88: Caminos misteriosos

Con el orbe del palacio entregado a los investigadores de la magia del tiempo para su estudio y experimentación, Princesa había perdido temporalmente su hogar. No iban a dejarla allí mientras los investigadores jugaban con la dimensión de bolsillo. Eso probablemente acabaría en tragedia, y de todos modos todavía la necesitaban para intimidar a las tribus sulrothum para que se aliaran con ellos.

Aunque a la Princesa no le dolía mucho estar lejos del orbe, la situación hacía que su traslado fuera un poco pesado. No podía vivir en el desierto. Aunque podía tolerar las zonas secas, necesitaba mucha agua para descansar. Por ello, Zach y Zorian la mantuvieron principalmente en las profundidades de la selva de Kothic, donde aterrorizaba felizmente a la fauna de la jungla, y utilizaron portales dimensionales para trasladarla donde la necesitaban. Afortunadamente, aunque Princesa era enorme, también era de complexión serpentina y muy flexible. Podía meterse por aberturas sorprendentemente pequeñas. Sin embargo, esto significaba que Zach y Zorian tenían que ampliar sus puertas dimensionales a tamaños mucho mayores de los que solían utilizar, lo que aumentaba enormemente el tiempo de lanzamiento y los costes de maná.

La princesa tenía sus propias habilidades de teletransporte, otorgadas por la divinidad. Habían experimentado un poco con ellas, tratando de ver si la hidra había infrautilizado sus dones de alguna manera, pero al final se sintieron decepcionados. Sus poderes de teletransporte eran exactamente lo que parecían: una capacidad de teletransporte de corto alcance que la princesa podía utilizar para entrar y salir del orbe del palacio, así como para el posicionamiento táctico durante las batallas. Era incapaz de transportarla a través de grandes distancias.

Dejando a un lado la logística del transporte de la hidra, la construcción de su alianza avanzaba muy bien. Las tribus sulrothum que estaban visitando eran menos seguras y menos prósperas que la tribu zigurat. Sus asentamientos no contaban con defensas, no tenían una bestia guardiana del nivel del gusano de arena con toque divino y su equipamiento era mucho más deficiente de lo que Zach y Zorian estaban acostumbrados. Por eso, cuando un par de poderosos magos humanos se acercaron a ellos, montados en una gigantesca hidra de ocho cabezas y repartiendo regalos, ninguno de ellos se atrevió a despreciarlos sin más. No todos estaban dispuestos a trabajar con ellos, pero todos al menos accedieron a escucharlos.

Ayudó el hecho de que esta vez habían traído a un verdadero especialista en lenguas sulrothum para que les tradujera. El hombre barbudo de mediana edad sólo había accedido a trabajar con ellos después de que Zach y Zorian utilizaran a Neolu y sus contactos familiares para garantizar su fiabilidad, pero había merecido la pena. No sólo dominaba el lenguaje manual que los sulrothum solían utilizar para comunicarse con los humanos, sino que incluso entendía algunos de los chasquidos y zumbidos nativos que utilizaban para hablar entre ellos… aunque no podía hablarlo, por supuesto.

Curiosamente, el hombre era completamente no mágico. Ibak, como se llamaba, afirmaba que los hechizos le eran de poca ayuda en su trabajo. Sólo ponían en vilo a los sulrothum, ya que muchos de ellos desconfiaban de hablar con los magos. Las avispas del diablo tenían grandes dificultades para distinguir los cantos de los hechizos de las conversaciones mundanas, así que cada vez que un hechicero conocido empezaba a hablar era visto con gran recelo.

En este momento, Zach, Zorian, Ibak y Princesa se estaban acercando a otra de las tribus de sulrothum para reclutar. Sin embargo, ésta era particularmente decepcionante, y Zorian se preguntaba en privado si debían siquiera molestarse. El asentamiento no era más que una serie de agujeros circulares excavados en un acantilado, y Zorian ya había visto suficientes lugares de este tipo como para calcular el número de sulrothum que vivían allí. La tribu probablemente tenía menos de cien miembros en total. Como el grupo no había hecho nada para enmascarar su aproximación y la princesa era muy llamativa, los exploradores de los sulrothum hacía tiempo que los habían descubierto y toda la tribu era un nervioso hervidero de actividad. Esto permitió a Zorian echar un vistazo a los adornos y las armas que lucía el grupo, y no le impresionó lo que estaba viendo.

“¿Por qué todas estas tribus son mucho peores que la del zigurat?” Preguntó Zach en voz alta.

Probablemente no esperaba una respuesta, pero sorprendentemente Ibak tenía una respuesta.

“Por el acceso a las mazmorras.” Dijo Ibak.

Zach y Zorian le lanzaron miradas curiosas, sin entender realmente.

“Mientras que a los humanos les gusta construir sus ciudades sobre las capas accesibles de las mazmorras, la mayoría de las demás especies no lo hacen, ya que sus conocimientos mágicos menos sofisticados los hacen menos capaces de enfrentarse a las criaturas que salen de las mazmorras con regularidad.” Aclaró Ibak. “Los sulrothum que viven en el Ziggurat del Sol son una excepción, probablemente debido al gusano de arena gigante que mencionaste. La criatura probablemente les permitió remodelar su subsuelo local del mismo modo que las comunidades humanas, permitiéndoles explotar el lugar con relativa seguridad. Las otras tribus no tienen eso, y por lo tanto parecen poco convincentes en comparación.”

“Huh.” Dijo Zach pensativo. “Supongo que ese gusano de arena es aún más importante de lo que pensábamos. Las avispas realmente tuvieron suerte con esa cosa.”

Antes de que nadie pudiera continuar la discusión, Princesa soltó un grito gorjeante y señaló con una de sus cabezas hacia un punto en el horizonte donde un grupo de sulrothum volaba hacia ellos.

Zorian frunció el ceño al verlos. No le sorprendía que Princesa se hubiera dado cuenta de ellos antes que nadie -tenía ocho pares de ojos y era intensamente vigilante por naturaleza-, pero la dirección de la que venían y su número eran inesperados. Venían de su izquierda, en lugar del asentamiento sulrothum que tenían delante, y había doce sulrothum en el grupo que se acercaba.

“¿Un emisario de una tribu diferente?” Adivinó Zorian. Dudaba que el diminuto asentamiento que tenían delante enviara una partida de caza tan numerosa… y si lo hacían, el grupo entraría primero en su casa para consultar con sus ancianos antes de enfrentarse a ellos.

“Probablemente.” Dijo Zach. “Espero que esto se convierta en algo en el futuro. Esto sería mucho más fácil si las tribus de los alrededores empezaran a venir a nosotros en vez de al revés.”

A medida que se acercaban a la Princesa y a los humanos que la acompañaban, el grupo de sulrothum acabó reduciendo la velocidad y aterrizó en la zona que tenían delante. Los sulrothum eligieron un lugar que estaba a bastante distancia de los suyos, tratando de que su entrada pareciera menos amenazante, pero al final les bloquearon efectivamente el camino y Princesa se indignó al instante ante la temeridad de estos recién llegados. Si Zach no se hubiera apresurado a calmarla, ya habría cargado contra ellos, lanzando un grito de guerra.

Al final, los dos grupos acordaron en silencio reunirse en el centro y negociar. Zach, Zorian e Ibak ordenaron a Princesa que se mantuviera en la parte de atrás y se cerniera amenazadoramente sobre la reunión, mientras que el aparente líder de los sulrothum se llevó a dos guardaespaldas y ordenó al resto que se mantuviera igualmente en la parte de atrás y tuviera un aspecto intimidatorio.

Zorian era un poco parcial, pero creía que la Princesa había ganado la competición de “postura agresiva”.

Durante los siguientes diez minutos, Ibak y el líder de los sulrothum intercambiaron palabras mientras Zorian aprovechaba para estudiar al grupo que los buscaba. Se dio cuenta de que eran bastante impresionantes para los estándares de los sulrothum. Todos estaban armados con lanzas de hierro y decorados con muchas pinturas de guerra, baratijas y diversos “amuletos mágicos”. El único que no estaba armado era su líder, que llevaba una plétora de anillos y cadenas de metal, pero no armas. También llevaba un gran número de paquetes de amuletos colgando, algunos de los cuales parecían estar haciendo algo. Zorian lo identificó inmediatamente como un sacerdote.

Al cabo de un rato, la conversación se calmó e Ibak se volvió hacia ellos con incomodidad. Zorian se dio cuenta inmediatamente de que no tenía buenas noticias para ellos, aunque los sulrothum no se mostraron agresivos. Se sintió curioso.

“¿De qué se trata?” Preguntó Zach.

“Este grupo de aquí viene del Zigurat del Sol.” Dijo Ibak lentamente.

Oh.

Sí que le resultaban familiares esas lanzas. Sin embargo, armas como esas no eran exclusivas de la tribu del zigurat, así que no pensó en ello.

“Saben que queremos atacarlos, ¿eh?” Reflexionó Zach en voz alta.

No era tan inesperado, supuso Zorian. No era que estuvieran siendo discretos en la construcción de su alianza. Todo lo contrario, en realidad. Teniendo eso en cuenta, probablemente era inevitable que la tribu del zigurat detectara sus planes mucho antes de que se ejecutara el ataque real. Dado que su objetivo era atraer al sumo sacerdote fuera del zigurat y no tomar a los sulrothum por sorpresa, esto no era algo que les importara mucho.

Sin embargo, no esperaban que la tribu del zigurat los buscara para una charla amistosa. Tratar de emboscarlos, tal vez, pero no esto.

“Sí.” Confirmó Ibak. “Quieren saber… qué haría falta para que cancelaran su ataque.”

“¿Qué, no hay amenazas?” Preguntó Zach con curiosidad.

“No.” Dijo Ibak, sacudiendo la cabeza. “Sólo preguntas sobre tus motivos. No es que yo sepa mucho de eso, claro.”

Zach ignoró el tono acusador de la última frase de Ibak. Aunque probablemente no les traicionaría ante los sulrothum, no les haría parecer menos locos o misteriosos si le decían que estaban haciendo todo esto por un anillo mágico.

“¿Cómo saben que no queremos simplemente quitarles el zigurat?” Preguntó Zach. “Pregúntales eso.”

“Eso es… ¿intentas empezar una pelea con ellos?” Preguntó Ibak con incredulidad.

“Quiero ver cómo reaccionan.” Dijo Zach. “Simplemente hazlo.”

Ibak murmuró algo que sonó como una maldición en su idioma nativo y luego comenzó a conversar con el sacerdote sulrothum de nuevo. Curiosamente, el sulrothum no reaccionó visiblemente a la pregunta en absoluto. No pasó mucho tiempo antes de que Ibak se dirigiera de nuevo a ellos.

“Dicen que tres de nosotros no son suficientes para eso.” Dijo Ibak. “Que habrían traído un ejército si quisieran ocupar algo.” El sacerdote sulrothum hizo otra serie de gestos con las manos. “Creen que quieres algo más pequeño. Algo portátil. Reconocen su fuerza, pero se preguntan si no sería preferible un intercambio a un derramamiento de sangre.”

“Lo que queremos nunca lo negociarían.” Dijo Zorian, negando con la cabeza.

¿Deberían decirles que iban tras el anillo? No, eso podría dificultar la tarea de atraer al sumo sacerdote fuera del zigurat más tarde… ¿pero tal vez aceptaría entregárselo si pensara que eso evitaría un ataque catastrófico a su tribu? El anillo era importante, pero no era como si le pidieran que entregara la daga de control de gusanos de arena o algo así.

“Diles que esto no es algo para lo que estén capacitados para negociar.” Dijo Zach de repente. “Queremos hablar con su sumo sacerdote.”

Zorian levantó una ceja mirando a Zach. ¿De verdad creía que sería tan fácil?

Se produjo un furioso intercambio de gestos con las manos entre Ibak y el sacerdote sulrothum, tras lo cual Ibak volvió a dirigirse a ellos.

“Dicen que tampoco están capacitados para llevar a extraños ante sus mayores.” Dijo Ibak. “Están aquí simplemente para averiguar lo que buscan y si se puede evitar el conflicto. Después, informarán a su tribu y recibirán nuevas órdenes. Dicen que reunirse con los líderes de la tribu puede ser posible, pero tienen que darles algo que traer de vuelta si desean que eso ocurra.”

Zach y Zorian se miraron brevemente. Se produjo un silencioso intercambio de comunicación telepática entre ellos y rápidamente llegaron a un acuerdo.

“Supongo que tiene sentido.” Admitió Zach en voz alta.

Zorian se metió la mano en el bolsillo y sacó un reloj de metal. Utilizando un rápido hechizo de alteración, fundió la parte de la carcasa y le dio forma a una réplica del anillo imperial antes de entregárselo a Ibak.

“Diles que le entreguen esto al sumo sacerdote como nuestra respuesta.” Dijo Zorian.

“Él lo entenderá.” Añadió Zach.

Ibak enarcó una ceja al verlos, pero hizo lo que le dijeron. El sacerdote sulrothum aceptó el anillo con vacilación, haciéndolo girar en sus manos quitinosas. Parecía bastante dudoso sobre la explicación que le habían dado, mirando fijamente tanto a Zach como a Zorian con sus grandes ojos facetados de forma escrutadora, con las antenas moviéndose nerviosamente en todas direcciones.

Al cabo de un rato, colocó con cuidado la réplica del anillo en una de las muchas bolsas de cuero que colgaban de su cuerpo y les saludó con un gesto muy humano. A continuación, hizo un gesto hacia sus guardaespaldas, indicándoles que habían terminado aquí. Al parecer, se dio cuenta de que esto era todo lo que iba a conseguir de ellos. Unos minutos más tarde, todo el grupo de sulrothum se elevó de nuevo en el aire y se alejó rápidamente en la misma dirección de la que habían venido.

Los humanos observaron en silencio su retirada durante un rato, antes de que Ibak se decidiera a hablar.

“Ustedes, mocosos, son demasiado misteriosos en todo.” Se quejó. “Ni siquiera sé por qué acepté esto.”

“Te están pagando muy bien por esto.” Señaló Zach.

“Sin embargo, todavía estoy empezando a arrepentirme de esto.” Dijo Ibak. Miró hacia el asentamiento sulrothum en la distancia. “Por cierto, se acerca otro grupo de sulrothum. Esta vez por el asentamiento que íbamos a visitar antes de ser interrumpidos por éste.”

Zorian miró hacia el asentamiento y comprobó que Ibak tenía razón. Los sulrothum locales no se atrevieron a interrumpir a los emisarios de la tribu zigurat mientras hablaban con Zorian y los demás, pero ahora que se habían ido, parecían estar reuniendo apresuradamente su propio grupo de emisarios para interceptarlos.

“¿Todavía vamos a hablar con ellos para aliarnos contra la tribu zigurat?” Preguntó Ibak.

“No veo por qué no.” Dijo Zach, encogiéndose de hombros. “No hay ninguna garantía de que el sumo sacerdote acepte nuestro mensaje de buena gana. Si pensáramos que sería tan sencillo conseguir lo que queremos, para empezar no habríamos iniciado este camino. Seguiremos reuniendo fuerzas, presionándolo mientras considera qué hacer.”

* * *

Ni Zach ni Zorian pensaban realmente que el sumo sacerdote capitularía y les entregaría el anillo sin luchar. Al contrario, estaban seguros de que eso haría mucho más difícil su tarea de obtener finalmente el anillo en este reinicio. Sin embargo, en el caso de que funcionara, sería una solución ideal para obtener el anillo en futuros reinicios. Por lo tanto, decidieron intentarlo de todos modos.

No esperaban que al día siguiente el mismo grupo de emisarios se dirigiera a ellos para invitarles al zigurat a hablar con el sumo sacerdote.

Ibak les advirtió que no aceptaran la oferta. Era una trampa evidente, dijo. Sin embargo, a Zach y Zorian no les importó. Aunque la reunión fuera sólo una excusa para tenderles una emboscada, tenían que ir. Eran mucho más poderosos de lo que Ibak o el sumo sacerdote de Sulrothum creían, y era poco probable que murieran. Mientras se encontraran cara a cara con el sumo sacerdote y éste llevara el anillo, conseguirían lo que querían, de una forma u otra.

Por desgracia, Ibak se negó rotundamente a seguirles hasta el zigurat, llamándoles tontos suicidas. Zorian comprendió la actitud del hombre. Ibak no podía saber lo capaces que eran él y Zach en realidad, así que sus preocupaciones estaban bien justificadas. Sin embargo, esto no hacía que las cosas fueran menos frustrantes y la discusión se estaba volviendo rápidamente acalorada.

El emisario de la tribu del zigurat observó con calma la discusión durante unos minutos antes de lanzar algún tipo de hechizo. Tanto Zach como Zorian desconfiaron al instante, pero rápidamente se hizo evidente que el sacerdote sulrothum estaba lanzando magia sobre sí mismo.

El hechizo era mucho más largo y ritualizado de lo que Zorian estaba acostumbrado cuando trataba con magos humanos y subterráneos, implicando casi un minuto de zumbidos y gestos, y al final del mismo el sacerdote sulrothum quemó un puñado de materiales perfumados como una especie de ofrenda a los cielos. Un gesto totalmente superfluo, según Zorian, que no afectaba en absoluto a los resultados del hechizo.

Una vez hecho esto, el emisario se enderezó y volvió a enfrentarse a ellos.

“La lucha: innecesaria.” Declaró con una voz humana algo distorsionada pero perfectamente comprensible. “La charla: aún es posible. No es necesario presionar al compañero.”

Zach y Zorian se quedaron mirando al sulrothum durante un rato antes de que Zach volviera a hablar.

“¿Podrías haber hecho esto desde el principio y nos dejas hablar a través de un traductor todo este tiempo?” Preguntó.

La antena del sulrothum se movió nerviosamente mientras trataba de descifrar las palabras de Zach.

“Está claro que sólo tiene un conocimiento rudimentario de la lengua ikosiana.” Dijo Ibak de forma exasperada. “Tiene mucho sentido que prefiera conversar conmigo, utilizando gestos manuales más conocidos, que molestarse con esto.”

“Mi discurso: pobre.” Añadió el emisario. “Sumo sacerdote: mucho mejor. Será suficiente hasta que lleguemos al templo.”

Después de discutir un poco más, Zach y Zorian acordaron dejar a Ibak y siguieron al sulrothum de vuelta al zigurat. A pesar de sus preocupaciones, no fueron atacados en ningún momento del viaje, ni siquiera cuando entraron en el propio zigurat. En cambio, el emisario los condujo obedientemente a través de los pasillos vacíos y directamente al templo, donde el sumo sacerdote y su guardia de honor los esperaban.

Zorian estaba sinceramente un poco sorprendido. El sulrothum los había llevado realmente ante su sumo sacerdote, tal como habían prometido. Claro, la sala también estaba llena de guardias fuertemente armados y varios sacerdotes menores, pero no parecía que estuvieran caminando hacia una emboscada. Los sulrothum estaban tensos y agitados, pero no se movieron para atacarlos.

El sumo sacerdote se encontraba orgulloso frente al enorme fuego sagrado que servía de corazón del templo. Situado en lo alto de una gran tarima de piedra, el fuego iluminaba todo el lugar con un brillo anaranjado y apagado. El aire era incómodamente cálido y seco, a pesar de que Zach y Zorian habían pasado por un desierto abrasador justo antes de llegar aquí. Desde su elevada posición, el sumo sacerdote de Sulrothum los observaba en silencio, con sus ojos multifacéticos estudiando sin pestañear cada uno de sus movimientos.

Un silencio mortal e incómodo no tardó en llegar a la escena. Durante varios minutos, los dos bandos se mantuvieron en sus puestos sin hacer ningún movimiento. Incluso Zach permaneció paciente e inmóvil, reacio a dar el primer paso.

Finalmente, el sumo sacerdote pareció tomar una decisión. Se acercó a una de sus manos y sacó de ella un anillo que le resultaba familiar. Lo colocó en la palma de la mano y lo empujó hacia ellos con decisión.

“Tómenlo.” Dijo. Su voz era profunda y resonante, y resonó dramáticamente en toda la habitación.

“¿Así de fácil?” Preguntó Zach con curiosidad.

“¿No lo quieren?” Preguntó el sumo sacerdote.

“Lo queremos.” Dijo Zach. “Sólo estoy un poco sorprendido por su comportamiento.”

“Reflejo tus sentimientos, humano.” Declaró el sumo sacerdote. “Yo también estoy… un poco sorprendido por su comportamiento. Si querías el anillo, ¿por qué no viniste a pedirlo? ¿Por qué molestarse con las hostilidades?”

Zach lo miró como si fuera estúpido.

“¿De qué estás hablando?” Dijo Zorian. “¿Estás diciendo que nos habrías dado el anillo si simplemente hubiéramos entrado aquí y te lo hubiéramos pedido?”

“Por supuesto.” Dijo el sumo sacerdote. “Somos hijos de ángeles. ¿Qué hijo se atreve a desafiar a sus padres?”

“¿Los ángeles?” Repitió Zorian confuso.

El sumo sacerdote los miró en silencio durante unos segundos.

“Como pensaba.” Dijo, bajando la mano que sostenía el anillo. “No lo saben.”

“No, la verdad es que no lo sabemos.” Admitió libremente Zach. “¿De qué están hablando?”

“¿Has intentado contactar con los ángeles recientemente?” Preguntó el sumo sacerdote.

Zorian enarcó una ceja. Qué idea tan ridícula. Como si alguien pudiera contactar con los ángeles para tener una charla amistosa de algo. Además…

“El mundo de los espíritus no puede ser contactado en este momento.” Dijo Zorian.

“Ah, así que al menos sabes eso…” Dijo el sumo sacerdote, con sus antenas agitándose en el aire perezosamente. “Bien. Justo antes de que los ángeles se callaran, nos agraciaron con su presencia y nos dieron una advertencia. Dijeron que en el próximo mes, un poderoso mago humano podría llegar aquí y pedir el anillo. Si eso ocurriera… simplemente debemos entregarlo sin luchar.”

Zach y Zorian permanecieron en silencio, digiriendo la explicación. ¿Los ángeles han ordenado específicamente al sulrothum que les entregue el anillo? Bueno, al controlador del bucle temporal, en realidad. A Zach. ¿Significaba eso que los ángeles eran los que entregaban a Zach el marcador?

Ciertamente explicaría cómo Zach pudo obtener una bendición divina cuando se suponía que tales cosas estaban casi extinguidas en los tiempos modernos…

“¿Por qué te dirían los ángeles que hicieras una cosa así?” Zach frunció el ceño.

“No lo sé.” Dijo el sumo sacerdote, ladeando la cabeza como un pájaro curioso. “Deberías decírmelo.”

“Bueno, ¿te han dado realmente una descripción de este ‘poderoso mago humano’?” Preguntó Zach agitadamente. “¿Dejaron algún tipo de mensaje para él?”

“Ni descripciones, ni mensaje.” Respondió secamente el sumo sacerdote. “Sin embargo, nos aseguraron que no nos preocupáramos por la pérdida del anillo. Dijeron… que al final, la pérdida sería sólo una cuestión temporal.”

Antes de que Zach y Zorian pudieran decir algo más, el sumo sacerdote les lanzó el anillo. Zach lo atrapó en su mano y lo inspeccionó. Sin embargo, eso fue en gran medida inútil. Zorian podía decir a través de su marcador que el anillo era auténtico, y Zach también.

“Los cielos ordenan; los niños obedecen.” Dijo el sumo sacerdote. “Tienes lo que has venido a buscar. Ya pueden irse.”

Este fue aparentemente el final de la reunión, porque entonces los sacerdotes regulares pronto se acercaron a ellos, y educada pero insistentemente les hicieron salir del zigurat.

* * *

En algún lugar de las selvas de Blantyrre, no muy lejos de la costa, había un camino de tierra poco llamativo hecho por los lagartos locales. Normalmente era un camino tranquilo y poco transitado, pero hoy esta somnolienta paz se vio interrumpida por un grupo entero de humanos que atravesaba ruidosa y desordenadamente la región. A base de fuerza humana y poderosa magia, cortaron la vegetación que amenazaba con sobrepasar el camino y continuaron inexorablemente hacia su destino.

Se trataba de Daimen y su equipo personal en busca de rumores sobre el bastón imperial. Esta vez, Zach y Zorian habían decidido acompañarles durante un tiempo. Habían pasado cuatro días desde que lograron obtener el anillo imperial del sulrothum, y todavía estaban un poco bajo la impresión de lo que habían oído en el zigurat. No sabían qué pensar de todo el incidente. Estaba claro que los ángeles eran conscientes de que el bucle temporal se iba a activar y tomaron al menos algunas precauciones al respecto… ¿significaba eso que estaban detrás de todo el asunto?

Zach no recordaba siquiera haber hablado con un ángel, y mucho menos haber recibido algún tipo de instrucciones de ellos. Por supuesto, era posible que Túnica Roja fuera responsable de eso, habiendo borrado la memoria de Zach de eso por alguna razón, pero entonces uno no podía dejar de preguntarse por qué no habían planeado esa posibilidad y dejado un mensaje para él a través de uno de sus otros sirvientes. La situación del anillo demostró que ambos eran capaces y estaban dispuestos a hacer tales contingencias cuando les convenía, así que ¿por qué no para otras cosas también?

No había respuestas fáciles para eso. Incluso Alanic admitió que este tipo de cosas no tenían mucho sentido para él, aunque no parecía estar demasiado perturbado. Los ángeles trabajan de forma misteriosa, dijo, ya que trabajan bajo muchas limitaciones y restricciones impuestas por los dioses. Muchas veces simplemente no podían hacer lo lógico, ni siquiera decirte por qué actúan como lo hacen. Sólo había que tener fe en que sabían lo que hacían y no confiar demasiado en ellos.

Bueno, al menos así tenían una forma trivial de recuperar el anillo imperial…

“¡Ves, te dije que la princesa era la solución!” Dijo Zach, haciendo girar el citado anillo en su dedo.

“No es así como esperabas que fueran las cosas y ambos lo sabemos.” Le dijo Zorian con firmeza. Miró a un lado donde Kirma jugueteaba con la flamante brújula de adivinación que Zorian le había hecho. “¿Y? ¿Qué te parece?”

No respondió por un momento, sino que optó por lanzar una rápida serie de adivinaciones a través del dispositivo antes de girarlo en sus manos unas cuantas veces más. Al igual que el anterior, tenía forma de flor y estaba hecho de metal, pero con un conjunto mucho más denso de fórmulas de hechizos. Zorian estaba bastante seguro de que su trabajo suponía una enorme mejora con respecto a lo que ella había estado trabajando hasta ahora, pero los adivinos de alto nivel eran quisquillosos y lo que a él le funcionaba no tenía por qué funcionarle a ella.

“Muy impresionante.” Concluyó finalmente. “Un poco más grande y pesado de lo que estoy acostumbrado, pero puedo trabajar con esto. Se siente un poco raro aceptar algo tan valioso de forma gratuita, sin embargo.”

“¿Gratis?” Se burló Torun desde su lado. Uno de los globos oculares flotantes que le seguían giró hacia ellos mientras Torun se limitaba a escudriñar el dosel de la selva en busca de algo. Tenía la mala costumbre de no mirar a la gente a los ojos mientras les hablaba, dejando que sus globos oculares flotantes mantuvieran el contacto visual en su lugar. “Nos ha tenido a todos buscando en todo un continente de la selva un trozo de madera enderezado sin tener que pagarnos nada. Ya era hora de que empezara a repartir regalos.”

“Eso no es muy justo.” Protestó Kirma. “También estamos haciendo esto por nosotros, no sólo por él.”

“Y estoy pagando mucho dinero para que esto ocurra.” Señaló Zorian.

“Dinero de bucle de tiempo falso.” Dijo Torun con desprecio. “No cuenta.”

“Además, ¿por qué no me dan un regalo?” Preguntó de repente Taiven, que se había acercado a ellos por detrás mientras tomaban. “En serio, Zorian… ¿estás repartiendo regalos caros a mujeres desconocidas, pero no tienes nada para tu vieja amiga Taiven? ¡Qué vergüenza!”

Zorian la miró, divertido. Había pensado que ella seguía ocupada mirando las vistas de la selva, ya que era la primera vez que pisaba una, pero al parecer se había calmado un poco y había decidido buscarlo.

Kirma le dirigió a Taiven una mirada menos amistosa, ya que al parecer no le gustaba que la tildaran de “mujer extraña” de la nada.

“Mi regalo para ti es llevarte conmigo a Blantyrre, a pesar de que no tienes ninguna habilidad útil para la misión ni experiencia en supervivencia en la naturaleza.” Le dijo Zorian con total naturalidad.

“Eh, supongo que es cierto.” Se rió nerviosa. “Sin embargo, lo aprecio mucho. Viajar a tierras exóticas, buscar artefactos antiguos… este tipo de expediciones es exactamente lo que esperaba experimentar algún día. Es genial. Es una pena que no pueda poner esto en mi perfil laboral o algo así.”

Estaba demasiado entusiasmada con todo esto. Por un lado, era un poco molesto tenerla bailando alrededor de todo el grupo como una niña pequeña emocionada, por otro lado, le hizo alegrarse de que había accedido a traerla, ya que esto claramente significaba mucho para ella.

Al menos no estaba indefensa. La única vez que se metió en un parche de plantas carnívoras, las redujo a cenizas antes de que nadie se diera cuenta de lo que había pasado. Aparte de su inexperiencia, era una maga de combate decente.

Finalmente, el grupo no tardó en llegar a su destino: una pequeña aldea de hombres lagarto donde supuestamente encontrarían a un sabio solitario que lo sabía “todo” sobre la historia de la región. Aunque lo de “todo” era casi seguro una exageración, probablemente su reputación tenía alguna base, ¿no?

Sí.

El pueblo era humilde, con pequeñas casas de barro y paja. Había un río justo al lado, y la mayoría de los aldeanos adultos estaban ocupados atendiendo sus botes, que arrastraban hasta la orilla para facilitar su manejo. Los niños se dedicaban a repartir herramientas y materiales entre los distintos grupos de trabajo o a perseguirse y jugar a las peleas mientras sus padres les gritaban algo vagamente amenazador. Probablemente les decían que dejaran de molestar o les exigían que se quitaran de en medio si no querían ayudar.

Su llegada causó una pequeña conmoción en el grupo, pero en su mayoría eran curiosos más que recelosos. La mayoría de los hombres lagarto no habían visto a un humano en toda su vida, había aprendido Zorian, así que no sabían qué esperar de ellos. Como el grupo iba acompañado de guías lagartos contratados en la ciudad-estado cercana y nadie del grupo llevaba un arma evidente, como una lanza o un garrote, los aldeanos no les tenían especial miedo.

Por ello, algunos de los niños más valientes intentaron examinarlos más de cerca o incluso tocarlos. Uno de ellos eligió específicamente a Zorian como objetivo, probablemente porque era uno de los humanos más bajos presentes, y no dejaba de preguntarle algo mientras lo pinchaba.

El lenguaje de los lagartos no se parecía en nada al siseo normal de los lagartos. Era más bien un canto de pájaro agudo y gorjeante. Zorian no entendía nada, pero al escudriñar en la mente de los niños y escuchar la explicación risueña de sus guías lagartos, logró descifrar que el niño le estaba preguntando si era un “hada”.

Ya odiaba esta aldea.

En cualquier caso, el grupo acabó instalándose en un pequeño campamento a las afueras de la aldea, y la mayor parte del grupo se limitó a holgazanear mientras los líderes de la aldea intercambiaban regalos con Daimen y realizaban diversos gestos ceremoniales. Todo el procedimiento fue molestamente largo, pero aparentemente necesario. El sabio solitario con el que querían hablar era normalmente… bueno, solitario. No se dignaba a reunirse con la mayoría de la gente, pero tal vez si lograban convencer a los ancianos de la aldea de que hablaran bien de ellos, podría darles una oportunidad.

Zorian estaba sentado en uno de los troncos cortados en las afueras de la aldea, observando a algunos de los niños lagartos luchar contra la persona de barro animada que había creado del suelo para distraerlos de sí mismo. Aunque el constructo de barro tenía un tamaño y una fuerza comparables a los de un humano adulto, lo cierto es que los humanos eran notablemente más pequeños y débiles que los lagartos. Sus armazones, vagamente crocodilianos, eran más anchos y grandes que los humanos, y su piel estaba cubierta de duras escamas coriáceas. Por lo tanto, aunque los enemigos del constructo de barro eran simples niños, seguía siendo superado gradualmente. Sin embargo, así era como Zorian quería que fuera. En realidad, no quería hacer daño a los mocosos, aunque fueran ruidosos, agarrados y, en general, molestos.

No muy lejos de él, una emprendedora mujer lagarto había venido a tratar de vender sus artesanías y baratijas a los humanos reunidos, tratando de intercambiar cerámica y collares hechos de piedras de colores por herramientas de metal y telas. En ese momento estaba “negociando” con una de las mujeres del grupo, cada una de ellas hablaba en voz alta con la otra, aunque ninguna hablaba el idioma de la otra.

Se quitó las gafas y empezó a limpiarlas obsesivamente. Maldita sea, ¿cuándo iba a terminar esta maldita reunión?

“¿Por qué tan impaciente?” Preguntó una voz a su lado. “Es bueno sentarse de vez en cuando y apreciar las cosas más sencillas de la vida.”

Su corazón dio un vuelco cuando la voz empezó a hablar. Se volvió hacia la fuente de la voz, sorprendido al ver que de repente había un extraño lagarto sentado a su lado. Y quiso decir “de repente”. El hombre lagarto no se registró en absoluto en el sentido de la mente de Zorian y aparentemente se materializó de la nada cuando empezó a hablar.

También tenía un aspecto muy, muy extraño. Tenía un intrincado patrón de líneas azules y blancas pintado por todo el cuerpo, y llevaba lo que parecía ser un enorme cráneo de ciervo sobre la cabeza. Una multitud de brazaletes de hueso, collares y tobilleras decoraban sus extremidades y su cuello. Sobre su regazo descansaba horizontalmente un nudoso bastón de madera con una enorme perla sujeta en la parte superior.

Su postura y apariencia daban la impresión de alguien viejo y desgastado -ojos entrecerrados, escamas agrietadas y descoloridas en algunas partes, su postura encorvada y caída-, a pesar de ello, inspiraba un leve sentimiento de terror en Zorian, que no podía entender cómo había sido capaz de acercarse a él tan fácilmente.

“He oído que me has estado buscando.” Dijo el hombre lagarto. Hablaba con fluidez en ikosiano, lo cual era interesante, pero estaba muy por debajo de la lista de preguntas que Zorian quería responder en ese momento.

“¿Qué? Ah, tú eres el sabio con el que queríamos hablar.” Se dio cuenta Zorian.

“Efectivamente.” Dijo el lagarto, jugueteando con uno de los brazaletes de hueso mientras observaba a los niños jugar con la construcción de barro de Zorian. “Me disgusta este tipo de atención, así que he decidido reunirme con uno de ustedes y acabar con esto.”

Zorian miró a su alrededor y se dio cuenta de que nadie parecía estar prestando atención a su conversación con el extraño lagarto que había aparecido de la nada.

“Sólo tú puedes verme y oírme.” Dijo despreocupadamente.

Esto era una mierda.

“¿Por qué me has elegido a mí entre todos los presentes?” Preguntó Zorian con el ceño fruncido.

“Me agradas.” Dijo. “Te tomaste el tiempo de jugar con los niños. ¿No recuerdas lo que dije antes? Es bueno sentarse de vez en cuando y apreciar las cosas más sencillas de la vida.”

Zorian lo miró incrédulo, sin saber si el lagarto hablaba en serio o no. Sólo había hecho ese juguete para que los niños lo dejaran descansar en paz.

“¿Cómo te has acercado sigilosamente a mí?” Zorian no pudo evitar preguntar.

“Soy viejo.” Dijo el hombre lagarto, golpeando el bastón en su regazo con sus dedos escamosos y con garras. “Antiguo. Es natural que tenga un par de secretos.”

No se ofreció a dar más explicaciones y Zorian no lo presionó.

El báculo era probablemente algún tipo de artefacto divino. Zorian lo comprobó con su marcador, por si acaso era el que buscaban. No lo era.

“¿Para qué me buscaste?” Preguntó el lagarto, con su ojo semicerrado enfocado más firmemente en él.

Zorian describió rápidamente al viejo lagarto el origen y el aspecto probable del bastón. El sabio escuchó pacientemente su explicación, sin decir nada. No dijo nada durante casi quince minutos, aparentemente perdido en sus pensamientos. De vez en cuando silbaba para sí mismo en la lengua nativa de los lagartos, mientras daba golpecitos en sus diversos ornamentos óseos y dibujaba algún tipo de diagrama geométrico sencillo en la tierra.

Zorian esperó pacientemente a que el lagarto volviera en sí, sin atreverse a interrumpir sus cavilaciones. Desgraciadamente, cuando el sabio se volvió por fin hacia él, no tenía una respuesta favorable para él.

“No recuerdo nada que pueda ayudarte en tu búsqueda.” Dijo el lagarto, sacudiendo la cabeza con tristeza. Los diversos collares de hueso que colgaban de su cuello tintinearon suavemente ante el movimiento.

Zorian suspiró. No hay nada que hacer.

“Sin embargo… -continuó el lagarto-, tengo una idea de dónde podrías buscar más conocimientos sobre el asunto, si te sientes lo suficientemente valiente. Este báculo… es algo muy valioso, ¿no?”

“Sí.” Confirmó Zorian.

“Hay un dragón mago particularmente repugnante que aterroriza a nuestro pueblo en toda la región y más allá.” Dijo el sabio. “No sé su nombre, pero nuestra gente se refiere a ella como el Desastre de los Ojos Violetas, La Codiciosa o Tifón. Durante siglos, ha acosado a nuestras comunidades, arrebatando cualquier objeto que se le antojara y matando a cualquiera que intentara impedirle el paso. Muchos artefactos importantes se han perdido a causa de ella. Si este bastón tuyo es tan importante como parece, es probable que ella haya intentado encontrarlo y sepa un par de cosas sobre su paradero. Tal vez… ya esté en su poder.”

Zorian miró al hombre lagarto con desprecio. ¿Un infame mago dragón? Había pocas cosas en el mundo más peligrosas que eso… sintiéndose realmente valiente.

Aun así, la lógica del anciano era sólida y la idea merecía ser comprobada. ¿Acaso Zach no había demostrado ya la capacidad de matar a Oganj, que era igualmente un infame mago dragón?

“Entonces, ¿qué es lo que…?” Zorian comenzó a hablar, sólo para darse cuenta de que el viejo lagarto ya no estaba allí.

Agitó la mano en el aire donde el sabio había estado sentado a su lado, pero sólo dio con el espacio vacío.

Gimiendo audiblemente, Zorian se dirigió a buscar a Zach y a Daimen para informarles de que ya no era necesario organizar la reunión con el sabio.

* * *

Zorian se despertó con un grito de pánico cuando un interminable diluvio de agua helada le cayó encima de la cabeza mientras dormía. Tropezando y agitándose con el pánico, intentó saltar de la cama, pero la tela húmeda se aferró a él y le hizo tropezar. Cayó torpemente al suelo, tratando frenéticamente de quitarse el agua de los ojos mientras buscaba sus gafas.

Cuando por fin recobró el sentido y miró a su alrededor, encontró a Kirielle apretada en un rincón de la habitación junto a la puerta, con un gran cubo agarrado con fuerza en las manos.

Todavía goteaba agua en el suelo.

“Kirielle… ¿qué demonios estás haciendo?” Gritó incrédulo Zorian.

“Yo, u-umm…” Se tambaleó, caminando nerviosamente mientras agarraba con fuerza el cubo en sus manos. “¡Estaba tratando de hacer que asumieras tu verdadera forma!”

Zorian la miró como si estuviera loca.

En realidad, tacha eso: ¡estaba loca!

“¿La verdadera forma?” Le preguntó. “¿De qué demonios estás hablando? Me acabas de echar un cubo de agua fría en la cabeza en mitad de la noche.”

“Leí en el libro que los doppelgangers asumen su verdadera forma si los sorprendes mientras duermen.” Dijo ella. “Así que, si les echas agua cuando están profundamente dormidos, se les caerá el disfraz y asumirán su verdadera forma.”

Zorian la miró fijamente, incapaz de creer su explicación.

“¿Crees que soy un doppelgangers?” Le preguntó Zorian con voz tranquila.

“No estás actuando como el Zorian que conozco.” Dijo ella mientras miraba al suelo y se negaba a mirarlo. “Tienes todos estos amigos de repente, no te enfadaste para nada cuando Imaya te preguntó por Daimen y… eres demasiado amable conmigo.”

Zorian suspiró y se pasó la mano por el pelo mojado para quitárselo de los ojos. Miró la puerta cerrada, confundido por qué toda la casa no se había despertado ya por los gritos, pero entonces recordó que había puesto unas protecciones de privacidad bastante fuertes en la habitación.

“Si pensabas que era un doppelgangers, al menos deberías haber conseguido que alguien te respaldara al enfrentarte a mí.” Le dijo Zorian.

Hizo un par de gestos y apretó las manos contra el pecho, evaporando la mayor parte del agua de su ropa.

“También eres demasiado bueno con la magia.” Añadió Kirielle. “Esa es otra cosa rara. Pero… no has cambiado de forma, así que supongo que realmente eres Zorian.”

Zorian debatió los méritos de usar una ilusión para aparentemente transformarse en una especie de monstruo grotesco justo en ese momento, pero inmediatamente lo descartó por ser demasiado cruel. Por mucho que quisiera enfurecerse y vengarse de ella, tenía buenas razones para llevar a cabo esta estúpida maniobra.

Parecía que se estaba volviendo demasiado descuidado con ella.

“Sí, realmente soy Zorian.” Le dijo en un tono exasperado. Le quitó el cubo de las manos y la levantó antes de marchar hacia su cama y dejarla caer justo encima.

Justo encima de la parte húmeda, es decir.

“¿Por qué?” Protestó ella, saltando inmediatamente de la cama e inspeccionando su trasero repentinamente mojado.

“Castigo.” Dijo Zorian sin piedad. “Dijiste que fui demasiado amable contigo, ¿no?”

Ella le dirigió una mirada de enfado, pero no dijo nada.

“De todos modos.” Dijo él. “Supongo que puedo contarte un poco lo que está pasando y por qué las cosas están tan raras ahora mismo…”

* * *

El tiempo avanzó. La búsqueda del bastón en Blantyrre, la investigación de las dimensiones de bolsillo y otros puntos de interés, el entrenamiento de personas con la ayuda de las Salas Negras y los recursos casi ilimitados… a medida que los reinicios se iban acumulando, estos y otros proyectos empezaron a dar sus frutos.

Y así, pasaron otros cinco reinicios.