MOL Capítulo 65

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Capítulo 65: Terreno peligroso

Muy al norte de Cyoria, en medio de una cordillera muy boscosa, había un valle aislado sin vegetación. En su lugar, estaba cubierto de rocas afiladas y rotas de todas las formas y tamaños. No había ninguna razón obvia para que el lugar estuviera tan desolado y sin vida, sobre todo teniendo en cuenta lo verdes que eran las montañas circundantes. Mientras se encontraba en un acantilado que dominaba el valle, Zorian se preguntaba sobre eso. ¿Era el valle tan rocoso y desolado a causa de lo que había hecho su hogar aquí, o era al revés y los habitantes del valle lo habían elegido precisamente porque era muy adecuado para ellos? Probablemente lo primero, pero nunca se podría saber del todo… podría haber alguna sutil magia geomántica rodeando el lugar.

“Zorian.” Dijo Zach, interrumpiendo sus pensamientos. “La vista es… agradable, supongo. Si te gustan las rocas o algo así. Pero, exactamente ¿por qué demonios estamos aquí?”

“No aprecias las maravillas de la naturaleza.” Suspiró Zorian. Suponiendo que esto fuera realmente una maravilla de la naturaleza, es decir, y no algo que los elementales de la tierra habían hecho para hacer su hogar más cómodo para ellos, de todos modos. “Estabas conmigo cuando hablamos con esa comunidad de cazadores hace unas horas, ¿no es así?”

“Sí.” Asintió Zach. “Les dijiste que estábamos buscando elementales y nos enviaron aquí. Lo cual está muy bien, pero ¿por qué estamos buscando elementales de repente? Ya deberías saber que detesto todo el acto misterioso. Si no empiezas a explicar las cosas ahora mismo, empezaré un combate de lucha libre contigo aquí mismo, al borde de este acantilado.”

Zorian le dirigió una mirada incrédula, antes de señalar las afiladas rocas con forma de pico que había en el fondo del acantilado.

“No creas ni por un segundo que no lo haré.” Advirtió Zach. “Un reinicio cortado es un pequeño precio a pagar si te enseña a no hacer más esta mierda.”

“No fue nada siniestro.” Suspiró Zorian. “Es sólo que es una idea bastante loca y no quería molestarte con ella. Dije que podías quedarte fuera de esto, ¿no?”

“Te olvidas de con quién estás hablando.” Zach sonrió ampliamente. “Soy el tipo que luchó contra el dragón más infame de nuestro tiempo sólo para ver si podía hacerlo, descendió tan profundo en la Mazmorra como pudo antes de morir y se enfrentó a toda la fuerza de invasión de Ibasan yo solo. No soy ajeno a las ideas locas.”

“Es cierto.” Dijo Zorian.

“Además.” Dijo Zach, sonando más serio esta vez. “Estamos juntos en esto. Deja de intentar hacer las cosas solo, se está volviendo seriamente molesto.”

“Bien, bien, lo entiendo.” Dijo Zorian, levantando las manos en señal de derrota. “Mira… el objetivo de todo esto es tratar de encontrar dónde están presos los otros primordiales.”

“¿Qué?” Preguntó Zach con incredulidad. “Estamos teniendo muchos problemas con este asunto de Panaxeth, ¿y tú quieres encontrar más?”

“Sí.” Asintió Zorian. “Bueno, tal vez. Como he dicho, es una idea bastante loca. Es que… estaba pensando que podría necesitar soltar a un primordial en el mundo, y me di cuenta de que hacer eso con Panaxeth no sería una buena idea. La prisión de Panaxeth está en medio de Cyoria, y ya hay demasiada atención sobre ella. Así que pensé, ¿por qué no encontrar mi propio primordial, entonces? Uno que esté en algún lugar aislado donde nadie nos vaya a molestar mientras trabajamos”

Zach le miró como si acabara de declarar que era un dragón metamorfoseado en secreto y le empezaron a salir cuernos.

“Lo has hecho a propósito, ¿no?” Preguntó.

“¿Qué, describir la idea de la manera más perturbadora posible?” Preguntó Zorian con una sonrisa de satisfacción. “Sí”. Negó con la cabeza. “Es cierto, sin embargo – eso es esencialmente lo que estaba pensando.”

“¿Pero por qué?” Preguntó Zach. “¿Se trata de encontrar una forma de salir del bucle temporal?”

Zorian miró sorprendido a su compañero de viaje en el tiempo.

“No te sorprendas tanto.” Se burló Zach. “Ya me contaste cómo el propio espacio pareció colapsar cuando Panaxeth intentó salir de su prisión. Es natural que te preguntes si ese tipo de agujero espacial podría utilizarse para crear algún tipo de pasaje fuera de este lugar. Yo también lo he pensado. Es cierto que no tengo ni idea de cómo se podría hacer eso…”

“Yo tampoco.” Admitió Zorian. “Pero es lo único que se me ha ocurrido.”

Zach tarareó pensativo. “Sin embargo, pensé que habías dicho que el reinicio se derrumbó inmediatamente cuando Panaxeth salió de su prisión.” Dijo. “La última vez que hablé contigo, pensabas que el hecho de que Panaxeth saliera de su caja era una de las condiciones para terminar el bucle temporal. ¿Has cambiado de opinión al respecto o tienes alguna forma de evitarlo?”

“Es obvio que el bucle temporal puede ser engañado de muchas maneras.” Dijo Zorian. “Por lo tanto, pensé que tal vez si encerramos la zona en una dimensión de bolsillo y luego liberamos el primordial, el bucle temporal podría no detectar eso como una brecha.”

“¿Por qué…? ¡Oh!” Dijo Zach, abriendo los ojos al darse cuenta de lo que Zorian quería decir. “¡Porque el primordial todavía está técnicamente aprisionado! Tendría que abrir una brecha en la dimensión de bolsillo que creamos antes de que el bucle temporal lo considerara ‘libre’.”

“Esa es la idea.” Dijo Zorian asintiendo.

“Sin embargo, ¿tendría el primordial algún problema para hacerlo?” Preguntó Zach con el ceño fruncido. “Dudo que podamos hacer una prisión tan fuerte como estas prisiones divinas que los retienen actualmente.”

“Siempre podríamos poner capas de múltiples dimensiones de bolsillo a nuestro alrededor.” Dijo Zorian. “Al menos eso espero. No sé cómo funcionan las dimensiones de bolsillo, pero es evidente que pueden apilarse unas sobre otras hasta cierto punto. De lo contrario, el bucle temporal no sería capaz de recrear las distintas dimensiones de bolsillo repartidas por el mundo.”

“Sabes, esto plantea una cuestión importante.” Dijo Zach. “¿Dónde vamos a encontrar a alguien que nos enseñe a crear dimensiones de bolsillo? Quiero decir, es una de las disciplinas mágicas más raras que existen. Creo que nunca he encontrado un mago que pueda crear una. Admito que no he buscado mucho esos secretos, pero aun así. Y lo que es peor, estás hablando de la creación de dimensiones de bolsillo de una escala y sofisticación increíbles: necesitamos a alguien que sea increíblemente bueno en esta oscura habilidad mágica, no a alguien que apenas pueda hacerlo. Encontrar a esa persona… creo que podría ser incluso más difícil que reunir todas las piezas de la Llave.”

Zorian escuchó pacientemente las preocupaciones de Zach, asintiendo ligeramente de vez en cuando. Todo era muy cierto. Y sin embargo…

“Estoy bastante seguro de que ya conozco a un mago que es muy bueno creando y manipulando dimensiones de bolsillo.” Dijo Zorian.

“¿Qué? ¿Quién?” Preguntó Zach.

“Silverlake.” Dijo Zorian, suspirando con fuerza. Realmente no quería admitir que la necesitaba, pero…

“¿La bruja loca que te envió a matar a la cazadora gris?” Preguntó Zach con incredulidad.

“La misma.” Confirmó Zorian. “Piénsalo. ¿Por qué si no podemos localizar su maldita cabaña? Me niego a creer que sus protecciones sean lo suficientemente buenas como para resistir un barrido sistemático de toda la zona por parte de ambos. No es posible. Y tampoco está editando nuestros recuerdos, a menos que sea una maga mental divina que hace que incluso los ancianos aranea parezcan niños en comparación, al menos sería capaz de decir que mi mente ha sido manipulada después del hecho.”

“¿Crees que esconde su cabaña dentro de una dimensión de bolsillo?” Preguntó Zach.

“No veo qué otra cosa podría ser.” Dijo Zorian.

“Huh. Bueno, supongo que será mejor que encontremos pronto una forma de conseguir esos estúpidos huevos.” Dijo Zach encogiéndose de hombros despreocupadamente.

Como si eso fuera a ser el final del asunto. Zorian tenía la sospecha de que aunque le trajeran los huevos a Silverlake, esto sólo sería el comienzo de sus dolores de cabeza con ella.

En cualquier caso, este era el final de ese tema por un tiempo. Tras una breve discusión sobre la mejor ruta para atravesar el laberinto rocoso, utilizaron un hechizo de vuelo para bajar flotando por el acantilado y llegar a uno de los mayores afloramientos rocosos que sobresalían del valle. Desde allí, decidieron conservar el maná intentando avanzar a pie. Además, los cazadores afirmaron que los elementales de tierra no apreciaban que la gente sobrevolara su hogar y lanzaban piedras a quienes los ofendían de esa manera.

Una hora más tarde, se dieron cuenta de que habían tomado el lugar demasiado a la ligera. El paisaje no contenía depredadores que trataran de emboscarles, pero era excepcionalmente duro y peligroso de atravesar a pie. El suelo era áspero y desigual, con una disposición laberíntica de crestas y afloramientos rocosos, y a menudo era mucho menos sólido de lo que parecía a primera vista. Un paso descuidado podía hacer que se desmoronara bajo el pie, con consecuencias desastrosas: las piedras del valle eran muy angulosas y afiladas, y a veces incluso tenían forma de cuchillos y calzones, por lo que cualquier caída o agitación desequilibrada provocaba fácilmente lesiones graves.

Ni Zorian ni Zach acabaron heridos, pero eso hizo que su avance fuera terriblemente lento y miserable.

“Uf.” Dijo Zach, disparando casualmente una débil onda de desintegración a la roca cercana para alisarla un poco. Una vez que todos los bordes y picos desaparecieron, se sentó en la piedra y le echó una larga mirada a Zorian. “Debo decir que esos cazadores con los que hablamos tienen una gran afición a quedarse cortos. Cuando dijeron que los elementales eran ‘un poco difíciles de alcanzar’, esperaba algo más fácil que esto.”

“Bueno, llevan meses viviendo en estas montañas.” Dijo Zorian. “Tal vez para ellos, esto es sólo difícil en lugar de un duro esfuerzo. Pero sí, esto se está volviendo un poco ridículo. A este ritmo, tardaremos un día entero en llegar al centro.”

“Entonces… ¿volamos hasta allí o qué?” Zach ofreció.

“Los cazadores dijeron que los elementales disparan a la gente que vuela sobre su casa.” Dijo Zorian, sacudiendo la cabeza. “Sé que probablemente podríamos sobrevivir a su bombardeo, pero estamos aquí para pedirles consejo. No queremos enojarlos antes de que empiecen las conversaciones. Déjame intentar algo.”

Dicho esto, Zorian sacó rápidamente una poción roja brillante de su mochila y se la bebió.

Los cazadores grises tienen unos sentidos increíbles. El más destacado, por supuesto, era su capacidad para percibir la magia, pero en realidad eso era sólo la punta del iceberg en cuanto a la capacidad de un cazador gris para percibir el entorno. A estas alturas, Zach y Zorian habían descubierto que los cazadores grises también tenían una capacidad increíblemente aguda para percibir las corrientes de aire y las vibraciones del suelo. Junto con su asombrosa percepción mágica y otros sentidos más mundanos, los cazadores grises tenían una conciencia casi omnisciente de todo lo que había en su entorno inmediato. Las pociones de percepción de los cazadores grises que Zach y Zorian habían creado en los últimos reinicios ignoraban en su mayor parte todo esto en favor de centrarse en la percepción mágica del cazador gris. Esto se debía tanto a que estaban pisando terreno nuevo y tenían que priorizar, como a que, aunque pudieran condensar la totalidad de la percepción del cazador gris dentro de una sola poción, era dudoso que cualquiera de ellos pudiera procesar la información sin desmayarse.

Sin embargo, recientemente, Zorian había decidido experimentar un poco con la parte del sentido del temblor de la percepción del cazador gris y encargó al alquimista con el que trabajaban una poción que otorgara esta capacidad. Esa era la poción que acababa de beber, y esta iba a ser su primera prueba de campo real.

Unos diez segundos después de beber la poción, Zorian sintió un cosquilleo en la piel antes de que su conciencia se expandiera. Al principio estaba apagada, pero eso cambió rápidamente en el momento en que Zorian dio un paso adelante. Sintió que su pie golpeaba el suelo como nunca antes lo había hecho, y la sensación extraña casi lo hizo caer al suelo en ese mismo momento. Un pulso fuerte y vivo emanó de su pie, extendiéndose por el laberinto rocoso que le rodeaba antes de reflejarse en él. En menos de un segundo, tenía un mapa tridimensional de su entorno impreso en su mente.

“Dame unos minutos para acostumbrarme a esto.” Le dijo a Zach.

Después de quince minutos de caminar de un lado a otro y de dar saltos en el lugar, Zorian estaba razonablemente seguro de que podía interpretar de forma burda lo que su nuevo sentido le decía. Sin embargo, incluso esto, que probablemente era sólo una sombra de lo que el verdadero cazador gris era capaz de hacer, debería permitirle navegar sin esfuerzo por el valle. Hizo un gesto a Zach para que le siguiera y reanudaron su viaje hacia el hogar de los elementales.

El viaje fue muy rápido esta vez. Cada paso que Zach y Zorian daban enviaba impulsos vívidos a través del suelo que los rodeaba, mapeando sus alrededores en la mente de Zorian y permitiéndole identificar qué suelo era demasiado inestable para soportar su peso. Zorian pensó que probablemente era así como la cazadora gris siempre lograba detectar las trampas enterradas con las que Zorian había intentado atraparla, aunque fueran totalmente no mágicas. Cada vez que ejecutaba uno de sus malditos saltos, las ondas de choque generadas por su aterrizaje pulsaban el suelo a su alrededor, informándole no sólo de la disposición del terreno que lo rodeaba, sino también de su contenido.

Pero eso era una idea para otro momento, porque no tardaron en llegar al lugar que habían estado buscando.

Supieron que habían llegado porque las rocas que los rodeaban se desmoronaron y seis elementales de tierra salieron de ellas para bloquear su camino.

Eran un grupo variado. Uno de ellos era una enorme roca con cuatro patas rechonchas y un par de enormes brazos rocosos que probablemente podrían aplastarlos a ambos con un solo golpe de mano. El otro era un lagarto gatuno de seis patas, tallado en piedra brillante, cuyas escamas como cuchillos se erizaban ante su intromisión. El tercero era una gigantesca cabeza humana alargada, que se balanceaba silenciosamente por el suelo, que ondulaba y fluía como el agua en su presencia. El cuarto era un ciempiés de obsidiana increíblemente realista, que parecía más un monstruo real que un espíritu elemental.

Sin embargo, el quinto y el sexto elemental de tierra eran claramente los líderes del grupo. Ambos medían alrededor de tres metros y medio, tenían un aspecto bastante humanoide y estaban armados con armas de metal que parecían hechas por humanos en lugar de estar formadas de piedra y similares. Uno de ellos tenía una figura de aspecto musculoso y cuatro caras dispuestas alrededor de la cabeza, y llevaba en sus manos una enorme espada. El otro parecía un anciano, con una barba hecha de piedras parecidas a cuchillos y una larga cola en forma de látigo que le acompañaba. Éste llevaba una enorme maza en las manos, agitándola en el aire de forma amenazante.

Tras unos tensos segundos, el elemental de cuatro caras se acercó a ellos.

“Prohibido.” Les dijo simplemente. Zorian esperaba que la voz del elemental fuera estruendosa y grave, teniendo en cuenta su tamaño y composición, pero en realidad era muy nítida y hablaba a un volumen normal.

“Traemos regalos.” Replicó Zorian, sacando una caja del bolsillo de su chaqueta y mostrando el contenido al gigantesco elemental que tenía delante. Zach procedió a hacer lo mismo.

Las cajas contenían un par de piedras rojas del tamaño de un puño, que brillaban con luz interior. Las llamadas “piedras corazón de dragón” eran muy codiciadas por algunas criaturas mágicas, incluidos los elementales de tierra. Estas piedras eran difíciles de adquirir, ya que sólo podían encontrarse en las profundidades de la Mazmorra, por regla general, y los humanos no tenían ningún uso real para ellas, aparte de hacer joyas caras y comerciar con ellas a las criaturas que las codiciaban. Por suerte, Zach había encontrado una cueva entera llena de ellos en un momento dado, así que fue bastante sencillo adquirir algunos.

En cuanto los elementales de tierra vieron las piedras, cambiaron rápidamente de opinión. Los elementales menores que los rodeaban intentaron acercarse para verlas más de cerca, pero los dos líderes los hicieron retroceder rápidamente con algunos movimientos amenazantes. Después, el elemental de cuatro caras volvió a hablar, limitándose de nuevo a una sola palabra.

“Vengan.” Dijo simplemente.

Los cuatro elementales menores se quedaron atrás, mientras los dos gigantes humanoides los guiaron hacia una de las grandes formaciones rocosas que resultó ser hueca. Dentro, encontraron un interior que no desentonaría en una vivienda humana: había mesas, sillas, estanterías, armarios e incluso algunas plantas en maceta. Había objetos de evidente fabricación humana esparcidos por toda la zona, algunos de ellos irremediablemente rotos. Zorian supuso que se trataba de trofeos de batalla para advertir y atemorizar a los visitantes humanos contra la traición, pero era difícil estar seguro: los espíritus tenían fama de tener un sentido de la estética muy ajeno, así que tal vez los elementales simplemente encontraron la disposición agradable a la vista de alguna manera.

En el fondo de la cámara, frente a la entrada, se encontraba el elemental que habían venido a ver. Stonechild, el elemental mayor.

Zorian no sabía lo que esperaba ver. ¿Un enorme monolito de piedra con una cara gigante tallada en él? ¿Una montaña en miniatura? ¿Una versión más grande de los elementales humanoides que los acompañaron a este lugar?

Lo que definitivamente no esperaba era encontrarse frente a lo que parecía ser un niño de diez años. Y no uno burdamente tallado en piedra, tampoco: la forma de Stonechild era increíblemente realista y parecida a la de un niño humano de verdad, aunque con la piel un poco más morena de lo que era habitual a estas alturas del norte.

Sólo había una cosa que indicaba la naturaleza elemental de Stonechild: sus ojos eran de color negro sólido, desprovistos de cualquier estructura interna que debiera tener un ojo humano real. Era como si alguien se hubiera propuesto hacer una réplica humana impecable, pero al final se le hubiera acabado la paciencia y hubiera decidido encajar un par de gemas negras pulidas en las cuencas de los ojos y darlo por terminado.

“Bienvenidos.” Dijo Stonechild, con una voz firme y muy natural. Les sonrió tranquilizadoramente. “No recibimos muchas visitas aquí, así que mis modales están un poco oxidados y tengo poco que ofrecerles. Me disculpo de antemano por mi escasa hospitalidad. ¿Quieren un vaso de agua?”

Zach y Zorian se miraron con incertidumbre. Esto… no era exactamente como habían imaginado que el gran elemental mayor se comportaría con ellos.

“Me vendría bien un vaso de agua, sí.” Dijo Zach encogiéndose de hombros.

Stonechild asintió satisfecho y se acercó a un estante cercano, que contenía varias jarras de cerámica y una colección de recipientes de vidrio de diversos tipos. Stonechild cogió lo que era claramente un tarro de encurtidos, pero dudó un momento antes de volver a dejarlo en la estantería. Luego tomó un vaso adecuado para beber.

Zorian observó cómo el anciano elemental le servía a Zach un vaso de agua, moviéndose nervioso en su lugar. Por extraño que parezca, Stonechild le preocupaba mucho más que los dos corpulentos guardias elementales que permanecían vigilantes en la entrada de este lugar. No parecía tan imponente como ellos, pero su aspecto era una señal peligrosa por sí sola. Era bien sabido que, cuando se trataba de espíritus, cuanto más parecidos a los humanos eran, más había que desconfiar de ellos. No necesariamente porque eso los hiciera más poderosos, sino porque significaba que entendían a los humanos lo suficiente como para fingir serlo. Esta comprensión, a su vez, significaba que podían contrarrestar, luchar y manipular a los humanos de una manera que sus compañeros más ignorantes no podían.

La comprensión de Stonechild de la mentalidad y la cultura humanas lo hacía mucho más peligroso de lo que sería si fuera un poco más poderoso que el elemental de tierra promedio.

Sin embargo, era interesante ver a este tipo de elemental aquí, en plena naturaleza. Los elementales eran unos de los espíritus más antiguos conocidos por el hombre, pero también unos de los más extraños e incomprensibles. La gran mayoría de ellos ni siquiera podía hablar de forma comprensible para los humanos, y mucho menos entender la lógica y las actitudes humanas. Esta incapacidad de humanos y elementales para entenderse, unida al hecho de que los elementales a menudo ocupaban tierras que los humanos codiciaban y a que los elementales solían reaccionar a las provocaciones atacando a cualquier humano que estuviera a su alcance (la mayoría de los elementales tenían problemas para distinguir a los individuos humanos entre sí), dio lugar a muchos conflictos amargos entre los dos grupos en el pasado. Los elementales que comprendían a la humanidad al nivel que lo hacía Stonechild eran cada vez más raros y normalmente implicaban que el elemental en cuestión se aliara con una comunidad humana durante varias generaciones. La mayoría de ellos servían como espíritus protectores de varias Casas o negociaban algún tipo de acuerdo comercial con las autoridades locales a cambio de que los dejaran en paz.

Que Stonechild viviera en un lugar tan aislado, alejado de cualquier comunidad humana importante, y aun así supiera tanto sobre ellos… era extraño. Zorian sospechaba que podría haber vivido originalmente en algún lugar del sur, pero que algo lo había alejado de su anterior hogar.

“He oído que traen regalos para mí.” Dijo finalmente Stonechild.

“Seguro que sí.” Sonrió Zach. Los dos entregaron sus piedras de corazón de dragón al elemental, que las aceptó sin ninguna emoción ni comentario aparente. Hizo girar las piedras en sus palmas durante unos instantes antes de dejarlas a un lado en la mesa cercana.

“Es un buen regalo.” Dijo Stonechild. “Pero, ¿es realmente un regalo? No pretendo ser un experto en la humanidad, pero según mi experiencia, los de su clase rara vez son tan generosos sin motivo.”

“Es un regalo.” Dijo Zach. “Queremos algo de ti, pero estamos dispuestos a pagar por ello. Esas piedras son tuyas hagas lo que hagas.”

“¿Incluso si los echo ahora mismo?” Preguntó Stonechild con curiosidad.

“Incluso entonces.” Confirmó Zorian.

“Hmm. Creo que me agradan.” Dijo Stonechild. “Entonces, ¿qué es lo que quieren de mí? Les advierto de antemano que no me gusta luchar. Yo y los de mi clase no seremos sus mercenarios, no importa cuánto ofrezcas pagar.”

“Sólo buscamos conocimiento.” Dijo Zorian.

“¿Sólo conocimiento?” Repitió Stonechild, sus ojos negros se estrecharon ligeramente. “Y, sin embargo, estan dispuestos a pagar un precio tan alto, sólo por una oportunidad de solicitarlo. Entonces no es “sólo” conocimiento. ¿Qué clase de secretos prohibidos buscan?”

“Queremos saber dónde fueron encarcelados los primordiales.” Dijo Zach.

Hasta ahora, Stonechild se había mostrado muy sereno y seguro de sí mismo en sus gestos. A decir verdad, no concuerda con su aspecto infantil. Sin embargo, cuando Zach mencionó lo que buscaban, Stonechild se estremeció un poco.

“¿Por qué buscan la sangre antigua?” Preguntó Stonechild, inclinándose hacia ellos. “No importa cuáles sean tus razones, sólo estás invitando al desastre sobre ti mismo. No hay ninguna ganancia que obtener allí.”

“Dices eso, pero he oído que hay personas que obtuvieron grandes poderes uniendo la sangre de los primordiales a ellos mismos.” Dijo Zorian. No era algo que tuviera intención de hacer, pero aún así quería escuchar lo que Stonechild tenía que decir al respecto.

“Artefactos de guerras olvidadas en el principio de los tiempos.” Dijo Stonechild, agitando la mano en el aire con desprecio. “Si encuentras uno de ellos en el vasto mundo, sin que nadie lo reclame, es obviamente una gran bendición para ti. Pero manipular las jaulas que retienen a los de la sangre antigua es una completa estupidez. Desde el momento de su encarcelamiento, nadie ha recibido nunca un regalo de su especie.”

“¿Estás diciendo que son activamente maliciosos?” Preguntó Zach con curiosidad.

“¿Odian que los bichos se coman sus cultivos? ¿Torturan a los mosquitos por beber su sangre?” Preguntó Stonechild. “No somos nada para ellos, tanto los elementales como los humanos.”

“Claro, claro, no somos personas para ellos, así que pueden hacer lo que quieran con nosotros.” Dijo Zach. “Está bien, sin embargo – no queremos realmente nada de los primordiales en sí. Lo que realmente nos interesa son esas elegantes dimensiones de bolsillo que los contienen.”

“¿Bolsillo de qué?” Preguntó Stonechild, ladeando la cabeza en señal de confusión. Al parecer, nunca se había encontrado con ese término en particular y no podía descifrar el significado a partir del contexto proporcionado.

“Sus jaulas.” Aclaró Zach. “Lo que los mantiene fuera de nuestra realidad.”

“Ah.” Asintió Stonechild. “Eso es… menos inquietante. Pero te advierto que olvides la idea de todos modos. Descifrar las prisiones probablemente esté fuera de tu alcance… por suerte… pero podrías acabar contactando accidentalmente con el prisionero o atraer una atención no deseada. Pocas prisiones de este tipo están realmente sin vigilancia.”

“De todos modos, nos gustaría echarle un vistazo a una. ¿Crees que podríamos llegar a algún tipo de acuerdo?” Dijo Zorian, señalando las piedras de corazón de dragón con la cabeza. “Hay más piedras como esas de donde salieron. Y además podríamos tener más regalos para ti.”

“Aunque estuviera dispuesto a ayudaros con esto, sinceramente no sé dónde está enterrada la sangre antigua.” Dijo Stonechild. “No puedo ayudarles”

El elemental mayor disfrazado de niño miró hacia las piedras durante un segundo antes de volver a centrar su atención en ellas.

“Sin embargo…” Dijo. “Puede que conozca a un par de elementales más que podrían ayudarte.”

“Ah, eso también está bien, supongo.” Dijo Zorian. “¿Supongo que estarás dispuesto a darnos esa información?”

Stonechild sonrió ampliamente.

“Por un precio.” Dijo.

* * *

“Sí.” Dijo Rio de las Estrellas, flaqueando un poco. “Accederemos a que nos observen usar la Puerta de Bakora a cambio de… no puedo creer que esté diciendo esto… favores relacionados con el viaje en el tiempo.”

“Por fin. Ya era hora.” Murmuró Zach en voz baja.

Resultó que no había estado lo suficientemente callado, porque Río de Estrellas se erizó ligeramente ante sus palabras y se volvió inmediatamente hacia él.

“¿Tú qué sabes? Esta fue una decisión difícil para nosotros. Aunque digas la verdad sobre el viaje en el tiempo, ¡no tenemos forma de hacer cumplir este trato! Pueden incumplirlo fácilmente, ¡y ni siquiera sabremos que existía un acuerdo en primer lugar!”

“Sí, y por eso tus mayores se negaron a aceptar una simple promesa.” Replicó Zach. “Les pagamos una cantidad absurda de maná cristalizado y otros objetos de valor por este ‘favor’. Además, destruimos ese nido de sapos con barba de serpiente por ustedes como señal de buena fe.”

“Y si estás diciendo la verdad sobre el bucle temporal, nada de eso importará a la larga, ¿verdad?” Preguntó retóricamente Río de Estrellas.

Zorian pensó en involucrarse, pero finalmente decidió que cualquier palabra sólo sería echar aceite al fuego. A decir verdad, comprendía muy bien las dudas y vacilaciones de los Adeptos de la Puerta del Silencio. Él se sentiría igual en su lugar. De hecho, no esperaba que esta negociación tuviera éxito en absoluto en este reinicio; esperaba que le llevara al menos dos o tres veces antes de aprender a abordarlos correctamente. Sin embargo, decir eso en voz alta equivaldría a pegarse un tiro en el pie. La aranea probablemente no lo apreciaría mucho, y Zach se sentiría traicionado. Su compañero de viaje en el tiempo estaba cada vez más enfadado con la colonia a medida que arrastraban sus numerosos pies y se acercaba inexorablemente el final del reinicio, así que probablemente no apreciaría que Zorian se pusiera de su parte, ni siquiera como táctica diplomática.

Por suerte, tras mirarse fijamente, Zach y Río de las Estrellas decidieron echarse atrás mutuamente.

“Como sea.” Dijo Río de las Estrellas. “Los ancianos han tomado su decisión, así que no tiene sentido discutir esto. ¿Hay algo más?”

“Sí.” Dijo Zorian. “¿Tienes algo que nos ayude a convencer a tu red de que estamos diciendo la verdad en futuros reinicios?”

“Ah, sí.” Dijo Río de Estrellas. “Hubo alguna discusión sobre eso. Tenemos… algo. No tenemos ni idea de lo útil que será para ti, ya que nunca hemos hecho ninguna contingencia en caso de que el viaje en el tiempo sea real, pero tú más que nadie puedes permitirte hacer algo de prueba y error en esto. Espera.”

Se quedó quieta y en silencio durante unos diez segundos, probablemente entablando una comunicación telepática con el resto de su red.

“Prepárate para una transferencia de paquetes de memoria.” Le dijo, antes de enviar una sonda telepática a sus escudos mentales.

Zorian le permitió establecer contacto, y ella le entregó inmediatamente un pequeño paquete de memoria. Rápidamente examinó el contenido, y se dio cuenta de que contenía principalmente cadenas de números sin sentido (bueno, sin sentido para él al menos), así como una especie de mapa detallado de la región que rodeaba su red. Desenredó el paquete de memoria y volvió a empaquetar la información en un paquete de memoria propio -así no tendría que preocuparse de que se descompusiera en él como lo hizo el paquete de memoria de la matriarca- y luego presionó suavemente la conexión con Río de Estrellas, indicándole que terminara la conexión.

Ella hizo lo que le pidió, pero no pudo evitar echar un rápido vistazo a sus recuerdos mientras se retiraba. Zorian ni siquiera trató de detenerla; en su lugar, simplemente empujó un recuerdo de él siendo apuñalado hasta la muerte en uno de los primeros reinicios en su sonda de memoria, haciendo que ella se estremeciera un poco y rompiera el contacto apresuradamente.

“Es raro ver a un humano tan versado en el conflicto telepático.” Dijo ella, un poco incómoda.

“Gracias.” Dijo Zorian. “¿Podemos ver la puerta ahora?”

“Sí.” Confirmó ella, un poco más respetuosamente. Al parecer, su pequeña muestra de sofisticación telepática la había humillado un poco. Huh. Hizo una nota mental para desafiar a uno de sus mayores a un duelo telepático en futuros reinicios, sólo para establecer sus credenciales telepáticas. Tal vez los despreciarían menos si lo hacía. “Yo guiaré el camino”.

El Río de las Estrellas los condujo por los túneles del asentamiento subterráneo, mucho más adentro de la colonia de lo que se les había permitido ir antes. Allí, en una gran cámara subterránea, había una plataforma circular de piedra que sostenía un familiar icosaedro negro que era la puerta de Bakora. Bueno, al menos era familiar para Zorian.

“¿Nunca habías visto una puerta Bakora?” Preguntó Zorian a Zach, que en ese momento estaba rodeando lentamente la construcción e inspeccionándola con curiosidad. “En todos esos innumerables reinicios, ¿nunca se te pasó por la cabeza buscar una?”

“No, ¿por qué habría de hacerlo?” Preguntó Zach, pinchando experimentalmente las barras negras con el dedo. “No funcionan y nadie sabe cómo activarlas. No soy un investigador: si innumerables estudiosos no pudieron sacar nada de ellas, ¿qué podría hacer yo? Sin embargo, es muy parecido al de Ibasan… se nota claramente que se inspiraron en uno de estos cuando hicieron el suyo.”

“El hecho de que haya otro grupo de usuarios de puertas operando por ahí es preocupante.” Comentó una aranea cercana. “Deberías haber mencionado esa información antes cuando hablaste con nosotros.”

“Lo siento.” Se encogió Zorian. “No pensé que fuera importante. Entonces, ¿cómo va a funcionar esto exactamente? Teniendo en cuenta que has reunido nada menos que quince araneas aquí, supongo que la activación requiere algún tipo de ritual de grupo.”

“Es un ritual, sí.” Confirmó la aranea. Su nombre era Geoda Maravillosa, si él recordaba correctamente. Bueno, su nombre era bastante más largo que eso en realidad, pero eso era lo que se acortaba de todos modos. “No es la forma ‘correcta’ de activar la puerta, pero es la única que conocemos.”

“¿En qué consiste exactamente el ritual?”

“Bueno…”, dudó. “En primer lugar, tenemos que establecer contacto con el espíritu de la puerta…”

“Espera, ¿la puerta tiene un espíritu?” Preguntó Zorian con incredulidad. Por el momento, centró su sentido mental en la puerta. “No percibo una mente dentro de ella.”

“Por supuesto que no.” Dijo ella. “El espíritu está completamente desconectado de la Gran Red. Su mente está permanentemente oscura, como la mente de tu amigo está bajo ese hechizo que mantiene constantemente activo a nuestro alrededor. Sin embargo, el espíritu es muy real.”

La Geoda Maravillosa se puso un poco más recta, dirigiéndole una mirada desafiante, como si le desafiara a contradecirla. No lo hizo. Aunque la idea de que la puerta de Bakora tuviera un espíritu era un poco extraña, confiaría en los Adeptos de la Puerta Silenciosa en esto. Al fin y al cabo, ellos consiguieron que la puerta funcionara, a diferencia de todos los demás.

“Entonces, ¿cómo te has enterado de este espíritu? ¿Tienes a alguien con percepción del alma o algo así?”

“El espíritu tampoco puede ser detectado a través del alma. Su alma está envuelta de alguna manera, y no aparece en una inspección casual, incluso si uno es un nigromante. Hay que ponerse en contacto con el espíritu de una manera muy específica antes de que se digne a revelarse.” Explicó la Geoda Maravillosa.

Eso… bueno, ciertamente explicaba por qué este espíritu de la puerta había permanecido desconocido hasta ahora. Sin embargo…

“Entonces, ¿Cómo te has enterado de esto?” Preguntó Zorian con curiosidad. “¿Acaso jugaste con la puerta y acabaste contactando con el espíritu por accidente o…?”

“Bueno, hay que reconocer que hubo un montón de jugueteos. La fundadora de nuestra red estaba obsesionada con la puerta e invirtió mucho tiempo y energías en ella. Dicho esto, estábamos bastante seguros de que había un espíritu ahí dentro, así que nuestros retoques se dirigieron a establecer contacto con el espíritu desde el principio.” Dijo la Geoda Maravillosa. “Después de todo, se decía que las puertas de Bakora eran capaces de abrir pasajes dimensionales entre sí, por sí solas. Eso va en contra de todo lo que sabemos sobre los objetos mágicos. Me han dicho que eres un gran artífice, así que sin duda sabes que los objetos mágicos nunca lanzan nada en realidad: sólo pueden mantener un hechizo que esté anclado a ellos, y cualquier otra cosa es una ilusión que se consigue cambiando el hechizo en cuestión a diferentes modos. Para que las puertas de Bakora pudieran abrir y cerrar pasajes dimensionales a cualquier puerta de la red, tenían que ser algún tipo de hechicero. Y para hechizar se necesita un alma.”

Zorian se quedó pensativo. Una lógica bastante sólida, tuvo que admitir. A estas alturas, Zach hacía tiempo que se había aburrido de mirar la puerta y se acercó para ponerse a su lado. En cuanto al resto de los aranea que no estaban explicando cosas a Zorian, estaban ocupados llevando grandes cantidades de maná cristalizado a las cercanías de la puerta.

“El área local no tiene suficiente cantidad de maná ambiental para alimentar la apertura de la puerta.” Explicó la Geoda Maravillosa. “Una vez que el espíritu es contactado y comienza a abrir el pasaje dimensional, tenemos que evaporar una gran cantidad de maná cristalizado y canalizarlo hacia la puerta o el proceso fallará.”

“¿Por qué no mover la puerta más adentro de la Mazmorra?” Preguntó Zach.

“No pueden.” Dijo Zorian. “Es bien sabido que las puertas de Bakora no pueden moverse de su sitio o se deshacen literalmente. La mayoría de los expertos suponen que las barras del icosaedro son sólo la punta del iceberg y que parte de la puerta está incrustada en las rocas circundantes y similares.”

“Sí.” Dijo la Geoda Maravillosa. “Hemos oído hablar de eso, por lo que nunca se intentó. Se habló de perforar un agujero hasta las capas más profundas cerca de la puerta para crear un pozo de maná artificial… pero nadie sabe realmente cuánto daño pueden soportar las puertas de Bakora en sus alrededores antes de romperse, así que esa idea nunca llegó a ninguna parte. La puerta es demasiado valiosa para arriesgarla así, aunque nos ahorraría mucho dinero.”

Con todos los preparativos hechos, Geoda Maravillosa se excusó y se unió al resto de sus compañeros para preparar el ritual para contactar con el espíritu de la puerta. Tras algunas carreras y empujones frenéticos, las araneas entraron en una formación circular alrededor del icosaedro, formando tres líneas concéntricas alrededor del objeto. Luego, todos empezaron a lanzar.

Veinte minutos más tarde, seguían con ello sin ningún cambio visible.

Finalmente, Zach no pudo aguantar más y se inclinó hacia él.

“Zorian, ¿entiendes algo de lo que está pasando aquí?” Zach le susurró. “No soy un experto en magia subterránea, pero parecía que sólo repetían los mismos movimientos una y otra vez…”

“Sí.” Convino Zorian, estudiando el ritual con el ceño fruncido.

Era… extraño. Podía reconocer vagamente el hechizo que estaban lanzando como una especie de ritual de magia del alma, similar a los rituales de protección que le había enseñado Alanic. Cosas que incluso una persona como él, sin percepción del alma, podía utilizar. Este tipo de rituales eran largos y toscos -el equivalente mágico de andar a tientas en la oscuridad-, pero a veces eran suficientes. Lukav había utilizado algo similar cuando había analizado su alma en el pasado en busca de daños y similares.

Sin embargo, el ritual que los Adeptos de la Puerta Silenciosa estaban realizando no se parecía a ningún hechizo ritual que él conociera. No es que Zorian hubiera presenciado muchos rituales de grupo, pero esto era…

De repente se dio cuenta de lo que le molestaba: los movimientos de los aranea no estaban tan sincronizados como deberían.

“No es realmente un ritual de grupo.” Le susurró Zorian a Zach. “Todos están realizando el mismo hechizo ritual de forma independiente. Y luego, cuando terminan, vuelven a empezar y lo hacen una y otra vez.”

Zach se quedó mirando las quince araneas que rodeaban la puerta durante unos segundos, antes de inclinarse de nuevo hacia Zorian.

“¿Estás diciendo..” Le preguntó Zach con incredulidad. “que básicamente están molestando al espíritu de la puerta para que se revele?”

“Eh, no. No es eso a lo que quería llegar.” Respondió Zorian. “Creo que el ritual que utilizan es defectuoso, y sólo funciona cuando todo se alinea correctamente… pero como no saben realmente cómo funciona la puerta internamente, no pueden apuntar a esas circunstancias específicamente. Sólo pueden repetirlo una y otra vez y esperar que finalmente funcione.”

“Sin embargo, ¿por qué tener quince de ellos haciéndolo a la vez?” Preguntó Zach. “Si las circunstancias no son las adecuadas para uno de ellos, ¿por qué iba a funcionar para los otros catorce?”

“En realidad, si los miras de cerca, verás que no están lanzando el ritual al unísono; eso es lo que me hizo sospechar lo que están haciendo. Han escalonado su lanzamiento para que todos terminen el hechizo uno tras otro. Creo que, en la práctica, conseguir que el ritual funcione es sólo una cuestión de sincronización muy específica. Al bombardear constantemente la puerta con solicitudes de contacto, hacen que sea más probable que uno se conecte realmente.”

“Ah, ya veo… así que el ritual podría ser realizado por una persona sola, pero probablemente perdería muchas ventanas de oportunidad y tardaría mucho más que un grupo como éste.” Dijo Zach. “Bueno… esto será muy molesto si queremos usar esto nosotros mismos.”

“Sí.” Coincidió Zorian con disgusto.

El ritual no sólo era una creación subterránea, lo que significaba que Zorian tendría que convertirlo en un hechizo de estilo humano antes de poder utilizarlo, sino que también era una solución muy poco elegante que sería un dolor de cabeza para alguien que no fuera un Adepto de la Puerta Silenciosa. Incluso si contrataba a suficientes magos para que este tipo de configuración funcionara, tendría que enseñarles el hechizo en sí y luego entrenarlos para que escalonaran sus lanzamientos correctamente. Incluso así, nunca serían tan buenos como los aranea, ya que no tenían años de práctica con el montaje como ellos. Y las araneas ya llevaban media hora en ello y seguían adelante, así que se estremeció al pensar cuánto tiempo les llevaría en circunstancias menos que ideales. ¿Cuánto tiempo duraría esto…?

Un destello de luz brillante en el centro del icosaedro marcó la apertura de una puerta dimensional. Los aranea dejaron inmediatamente de repetirse y se dispersaron por la cámara en una especie de caos organizado, evaporando los trozos de maná cristalizado y alimentando el mecanismo de la puerta. La puerta espacial creció constantemente, hasta estabilizarse en un agujero circular en el aire que conducía… a otra parte.

Zorian miró su reloj de bolsillo. La aranea tardó unos cuarenta minutos en abrir la puerta, la mayor parte de los cuales los empleó en contactar con el espíritu de la puerta.

La Geoda Maravillosa se acercó a ellos, con cara de satisfacción.

“El paso está abierto.” Dijo.

“¿Siempre tarda tanto en abrirse?” Preguntó Zach.

“Oh, no… esto fue bastante rápido para los estándares del pasado. A veces pasan hasta dos horas antes de que el espíritu de la puerta se digne a responder. Es un buen augurio para esta cooperación.”

Zach y Zorian se miraron con disgusto. Dos horas…

“Puedes intentar atravesarlo si lo deseas.” Dijo Geoda Maravillosa.

“De todos modos, ¿A dónde lleva?” Preguntó Zorian.

“A Sulamnon, no muy lejos de la ciudad portuaria de Hitamtep.” Dijo ella. “Eldemar y Sulamnon llevan un tiempo enfrascados en una guerra comercial, así que comerciar allí es bastante rentable.”

“Sin embargo, probablemente se obtendría un mejor rendimiento yendo a tierras más lejanas.” Señaló Zorian. “¿Hay limitaciones de distancia en el uso de la puerta de Bakora?”

“En teoría, no. En la práctica, llegar a tierras muy lejanas es imposible para nosotros. Para conectar con otra puerta de Bakora, tenemos que viajar primero a dicha puerta por otros medios y contactar con su propio espíritu de la puerta. Sólo después de recibir una… especie de llave mental del espíritu de la puerta, podemos usar nuestra propia puerta para llegar a ella.”

“¿Así que cada puerta tiene su propia contraseña secreta y hay que conseguirla antes de poder viajar hasta allí?” Resumió Zach.

“No es muy secreto: el espíritu de la puerta te dará libremente su clave si puedes contactar con él. Pero sí, eso es esencialmente correcto.” Confirmó la aranea.

“Parece que te vendría bien alguien que pueda viajar libremente por el territorio humano y acceder a las lejanas puertas de Bakora.” Señaló Zorian.

“Bueno, sí. Eso es lo principal que nuestros ancianos esperan obtener de este trato.” Dijo cuidadosamente la Geoda Maravillosa. “Si pudieras ayudarnos a adquirir las llaves de las puertas lejanas, esto podría catapultar fácilmente nuestras redes a una prosperidad increíble. Especialmente si puedes asegurarnos una conexión con Miasina. No hay aranea allí, por lo que podemos decir, así que es un terreno bastante virgen para que nos establezcamos… un continente entero.”

Al final, los dos atravesaron la puerta y exploraron un poco el otro sitio. Los Adeptos de la Puerta Silenciosa eran, como se vio, una red territorialmente discontinua, con colonias semiautónomas establecidas alrededor de cada una de las puertas a las que viajaban regularmente. Sin embargo, la colonia de Eldemar era claramente la principal, y probablemente eso no cambiaría pronto, ya que a las subcolonias se les negaba el conocimiento del ritual de activación de la puerta.

No se aventuraron demasiado fuera de la colonia subterránea. Era poco probable que los habitantes de Sulamnese vieran con buenos ojos a dos personas con un evidente acento eldemariano; después de todo, los dos países se odiaban.

En el momento en que Zorian regresó a Cyoria, se sentó en su mesa de trabajo, invocó un recuerdo del ritual, conservado vívidamente en su mente, y se dispuso a comprenderlo y desmontarlo. Respetaba el logro y la dedicación de las araneas, pero tenía que haber una forma mejor de hacerlo.

* * *

“Ya veo.” Murmuró Zorian para sí mismo, girando el relé telepático en su mano. La placa metálica de aspecto inocuo estaba conectada a la larga cadena de relés telepáticos que su simulacro dejaba tras de sí, como migas de pan, mientras viajaba cada vez más al sur. De vez en cuando recibía informes y paquetes de memoria del simulacro, detallando los problemas que su copia había encontrado en el viaje.

“¿Algo bueno?” Preguntó Zach.

“Mi simulacro ha llegado por fin a Koth.” Dijo Zorian. “O al menos a la ciudad portuaria de Jasuka, que se considera generalmente el puerto de entrada a la región.”

“Hombre, por fin.” Dijo Zach. “El reinicio va a terminar en menos de dos días. Empezaba a preguntarme por qué tardaba tanto”.

“No es tan sencillo…” Protestó Zorian, sintiéndose obligado a defender su copia. Fue un viaje duro y frustrante y Zorian estaba sinceramente agradecido a su simulacro por haber intentado realmente su tarea con seriedad en lugar de hacer un trabajo a medias o abandonar a mitad de camino.

“Lo sé, lo sé.” Dijo Zach, agitando las manos en un gesto apaciguador. “No es necesario que te pongas a proteger tu preciosa copia. Desde luego, no me voy a quejar de no tener que hacer nada más que esperar mientras tus simulacros hacen todo el trabajo. Y la velocidad de viaje mejorará a medida que tus simulacros descubran mejores rutas de viaje en el futuro. Pero tienes que admitir que esto es un poco decepcionante.”

“Sí.” Admitió Zorian. “Sobre todo porque todos mis simulacros se despiden cuando entramos en las Salas Negras y quedan aislados del mundo exterior. Realmente tenemos que averiguar cómo los ibasanos estabilizan sus puertas, o si no tendré que enviar un simulacro a Koth al menos dos veces por reinicio.”

“Siempre podríamos encontrar una Puerta Bakora en Koth, enviar tu simulacro allí para abrir nuestra propia puerta y luego llevar a un grupo de Adeptos de la Puerta Silenciosa a través de ella para pedirle al espíritu de la puerta la contraseña.” Reflexionó Zach. “Entonces podremos ir y utilizar la puerta subterránea en futuros reinicios.”

“Es una buena idea, pero ¿quién sabe cuánto tiempo se tardaría en montarlo?” Preguntó retóricamente Zorian. “No sé si te has dado cuenta, pero los Adeptos de la Puerta Silenciosa son un grupo bastante sospechoso. No sé cuán rápido podremos convencerlos de que cooperen en el futuro, pero…”

“Sí, ahora que lo mencionas, no me gusta mucho la idea.” Convino Zach. “¿Cómo va tu análisis de su ritual de contacto?”

La cara de Zorian se torció en una mueca.

“Así de mal, ¿eh?” Preguntó Zach con una sonrisa.

“Diré esto: hay una razón por la que siguen utilizando ese estúpido método en lugar de cambiar a algo mejor. No creo que se me ocurra algo mejor a corto plazo.” Explicó Zorian con disgusto.

“Puede que en el futuro quieras trabajar con ellos en lugar de alejarte de ellos.” Señaló Zach. “Son unos imbéciles molestos, pero estoy seguro de que están tan interesados en mejorar el ritual de contacto como nosotros, y tienen mucha más experiencia en ello que tú.”

“Supongo que tienes razón.” Convino Zorian. “Creo que…”

Dejó de hablar cuando se dio cuenta de que su simulacro estaba intentando contactar con él de nuevo. Huh. Eso fue rápido. Me pregunto de qué se trataba…

“Uh, ¿Zach?” Preguntó finalmente.

“¿Sí?” Zach preguntó con curiosidad.

“¿Tienes algo que debas hacer en un futuro próximo?”

“Estoy aburridísimo y lo sabes.” Dijo. “¿Por qué?”

“El simulacro dice que está en la selva al oeste de Jasuka y que ha encontrado un lugar perfecto para la puerta. Nos pregunta si queremos intentar abrir una ahora mismo.” Explicó Zorian.

Zach se lo pensó durante unos segundos. O tal vez sólo fingió pensarlo: Zach tenía un don para el dramatismo.

“¿Por qué no?” Dijo finalmente, poniéndose en pie de un salto. “Vamos a ver Koth.”

* * *

Puerta era un hechizo increíble en opinión de Zorian. Podría decirse que el teletransporte era una magia más útil, a pesar de las limitaciones de alcance que obligaban a los magos a encadenar teletransportes si querían cruzar alguna distancia apreciable, pero no tenía el mismo impacto emocional que una puerta dimensional. Había algo emocionalmente satisfactorio en cruzar distancias continentales en un solo paso.

Por ejemplo, Zorian acababa de seguir a Zach a través del pasaje dimensional que él y su simulacro habían abierto, y de repente pasó de una habitación subterránea apresuradamente asegurada en Eldemar a una humeante y verde selva en Koth.

Era… más ruidoso de lo que pensaba. La pura cacofonía de sonidos diferentes era impresionante, pero imaginó que se volvería cansina muy rápidamente.

“No tienes ni idea.” Refunfuñó su simulacro, tras leer sus pensamientos. “Odio especialmente a ese pájaro que no para de emitir sonidos que recuerdan al grito de un moribundo. Me gustaría que ese pájaro se callara de una vez. Incluso he pensado en localizarlo para matarlo, pero no consigo encontrarlo entre todo el follaje. Uno pensaría que algo tan ruidoso sería trivial de rastrear, pero…”

“¿Hay algo especial que debamos tener en cuenta aquí?” Dijo Zorian, cortando el simulacro antes de que pudiera continuar. Se conocía a sí mismo: en cuanto empezara a quejarse, no tendría fin.

“Sí, la fauna es absolutamente aterradora.” Dijo el simulacro. “En un momento dado vi hormigas del tamaño de mi pulgar desmembrando una especie de gato de la selva, y algunas de las serpientes pueden volar. Sin alas ni nada, simplemente flotan en el aire como si nadaran en el agua. Y eso fue en la primera hora más o menos.”

“Sí, he oído que las selvas del sur hacen que las tierras vírgenes del norte parezcan un patio de recreo.” Dijo Zach, recogiendo una rama seca del suelo de la selva y dando unos cuantos golpes experimentales con ella. “No estoy seguro de cuánto de eso es cierto y cuánto es sólo un intento de los sureños de parecer duros, pero probablemente haya algo de verdad en ello. En todo caso, estas selvas deberían ser más impredecibles que nuestros bosques, ya que la fauna es más diversa aquí.”

“También me dijeron los nativos que los extranjeros suelen enfermar al poco tiempo de llegar aquí.” Dijo el simulacro. “Tampoco se trata de una sola enfermedad: hay un montón de cosas que se pueden contraer aquí. La mayoría de ellas no son letales, pero pueden dejarte postrado en la cama durante semanas. No es un problema para un simulacro como yo, pero vas a tener que abastecerte de curas antes de empezar a vagar por la región.”

“Estupendo.” Zorian chasqueó la lengua con infelicidad. “Otra cosa de la que preocuparse.”

“Oye.” Dijo Zach de repente. “No te enfades conmigo, pero… ¿no has dicho que tu hermano mayor está activo por aquí?”

“¿Sí?” Dijo Zorian, alargando la palabra innecesariamente. “¿Qué tiene eso que ver?”

“Bueno.” Empezó Zach con cuidado. “Sé que no te agrada, pero aquí somos unos completos desconocidos. No conocemos el idioma, no conocemos la cultura y no sabemos cómo manejarnos con las autoridades locales. Tu hermano, en cambio, probablemente sí. Y probablemente tenga contactos por todo el lugar a los que podría remitirnos…”

Zorian puso una cara muy amarga ante eso. Sí, podía ver la lógica en eso. Sobre todo porque estaban en una búsqueda de tesoros y su hermano era… bueno, un cazador de tesoros. Probablemente podría ayudar. Y, por mucho que Zorian odiara admitirlo, probablemente estaría dispuesto a ayudar.

Pero no quería pedirle ayuda a Daimen…

“No tenemos tiempo para eso ahora.” Dijo Zorian secamente. “El reinicio termina pronto.”

Zach se rió.

“¿Pero estás de acuerdo en que lo veamos?” Preguntó Zach, con la cara llena de alegría. “Ya digo, no creía que fuera a ser tan fácil.”

“Es una cuestión de supervivencia.” Refunfuñó el simulacro de Zorian. “No podemos dejar que nuestros rencores personales se interpongan en el camino. En el gran esquema de las cosas, esto no es nada.”

Bien dicho, simulacro número 2. Bien dicho.

“Eso es bueno.” Dijo Zach. “Sabes, tengo muchas ganas de conocer al tipo. Quizá darle un puñetazo en la cara si es tan malo como obviamente crees que es…”

Zorian y su simulacro compartieron una mirada exasperada entre ellos. Sin embargo, no podía negar que una parte de él estaba interesada en ver cómo sería el encuentro entre Zach y Daimen. Esperaba que Daimen siguiera teniendo esa vena competitiva y desafiara a Zach a un combate o algo por el estilo; ver a Zach limpiar el suelo con él sería muy satisfactorio. No tan satisfactorio como que Zorian lo hiciera él mismo, por supuesto, pero casi. Además, mentiría si dijera que no le interesaba saber qué había hecho exactamente su hermano aquí en el sur para estar tan ocupado. ¿Y por qué venían sus padres a reunirse con él?

Hmm…

Tal vez, antes de buscar a Daimen aquí en Koth, debería tener una charla con su madre al comienzo del próximo reinicio.

Aunque sea, así no tendría que buscarlo por todo Koth.

* * *

La gente que custodiaba la puerta de Ibasan bajo Cyoria era un grupo malhumorado e infeliz. En teoría, su tarea era de gran importancia: vigilaban la ruta de retirada de Ibasan, asegurándose de que ninguna fuerza de combate eldemariana pudiera cerrar la puerta, o incluso pasar al otro lado para causar estragos en la base de Sudomir, su aliado. En la práctica, esto se consideraba un deber de castigo. Al estar estacionados aquí, se les negaba una parte de la acción que ocurría arriba, y por tanto la gloria y las oportunidades de saqueo que venían con ella. Además, ¿qué posibilidades había de que los asediados defensores ciorianos no sólo pudieran permitirse enviar a algunos de sus magos de batalla hasta aquí, sino que también supieran exactamente dónde ir para encontrar el lugar de la puerta de Ibasan? No, la idea era absolutamente ri-

“¡Goblins gancho!” Gritó alguien. “¡Tenemos goblins gancho entrando!”

Nadie se preocupó al principio. Los goblins gancho eran feroces y muy mortales si se les permitía acercarse, pero no eran especialmente duros y caían fácilmente ante los disparos de hechizos concentrados. De hecho, la primera oleada no fue nada especial, y adormeció a los defensores de Ibasan con una falsa sensación de seguridad. Pero a medida que mataban una oleada de goblins gancho, luego dos, y luego otra, se dieron cuenta de que este enjambre era un poco más grande de lo que estaban acostumbrados. Entonces un par de magos tuvieron un extraño dolor de cabeza en el momento más inoportuno y fallaron sus hechizos, y algunos de los goblins gancho lograron acercarse al rango de combate…

Los defensores se disolvieron en el caos. Puede que las tropas que tripulaban las defensas pensaran que la actitud era injusta, pero había una razón por la que los dirigentes ibasanos consideraban a la mayoría de ellos como la escoria de su fuerza de invasión.

Los comandantes de la fuerza retrasaron la petición de ayuda todo lo posible, temerosos de lo que dirían sus superiores si se mostraban incapaces de contener incluso una simple incursión de duendes con gancho. ¡Qué humillación sería eso!

Eso cambió cuando un regimiento entero de gólems de acero entró corriendo en la cámara de la puerta, siguiendo a los últimos goblins gancho. Cada uno de ellos llevaba un rifle y un cinturón lleno de bombas de hechizo, y eran mucho más resistentes que los simples goblins gancho.

Y lo que es más importante, significaban un claro ataque eldemariano a la cámara de la puerta. Ya no se trataba de una incursión desafortunada de los habitantes de la mazmorra, sino de un asalto organizado. De hecho, la mayoría de los ibasanos se dieron cuenta de repente de que los goblins gancho eran probablemente una trampa para ablandarlos antes de que llegara la verdadera fuerza de asalto.

En ese momento, los defensores ibasanos abandonaron su orgullo e intentaron contactar con la pequeña élite que Quatach-Ichl había dejado junto a la propia puerta dimensional. Si se trataba de un ataque eldemariano, no había que avergonzarse de convocar a Quatach-Ichl para que los salvara…

Por desgracia, para entonces Zach ya se había encargado del grupo de batalla de la puerta, congelando a los trolls de guerra hasta convertirlos en estatuas de hielo e inutilizando a los magos. Nadie vendría a salvarlos. El último clavo en el ataúd fue cuando Zach y Zorian dejaron de esconderse y se unieron a los golems y a los goblins gancho para acabar con los ibasanos.

La fuerza desplegada ante los defensores ibasanos era tan abrumadora que muchos de ellos se rindieron en lugar de seguir luchando hasta el amargo final. Esto supuso un problema un poco imprevisto, ya que ni Zach ni Zorian tenían el corazón para masacrar sin más a la gente que se rendía a sangre fría, pero tampoco confiaban en que no iniciaran algo mientras estaban distraídos. Tras una acalorada discusión, terminaron por resolverlo utilizando bombas de gas somnífero sobre ellos hasta dejarlos a todos inconscientes.

Acababan de terminar con eso cuando una pequeña placa de metal que colgaba de la cadera de Zorian se agitó de repente y de ella emanó la voz de Alanic, tenue pero nítida y perfectamente audible.

“Aquí Alanic, código Tharo ocho siete cuatro. Ya deberías haber terminado. ¿Está despejada la cámara?”

“Aquí Zorian, código Raha uno uno ocho.” Dijo Zorian en la placa. Él personalmente pensaba que era algo innecesario, pero Alanic insistía en que esos códigos se usaban cada vez que hacían contacto entre sí a través de la placa de comunicación. “Todo está claro por mi parte. Puedes llevar a todos a la cámara de la puerta.”

Cinco minutos más tarde, una corriente aparentemente interminable de personas entraba en la antigua base de Ibasan, dirigida por Xvim y Alanic. Algunos de ellos eran soldados y magos de batalla, que estaban aquí para garantizar la seguridad de los habitantes de la mazmorra, pero la mayoría de ellos eran varios artífices, eruditos, expertos en dimensionalismo, creadores de hechizos, etc. Todos fueron conducidos al centro de la cámara y se les presentó la puerta de Ibasan.

Todos se reunieron alrededor de la puerta, examinándola atentamente… algunos con evidente entusiasmo y otros con estoicismo profesional.

“Muy bien, todos.” Les dijo Xvim. “Sólo tenemos unas horas para resolver esto lo mejor posible, así que hacedlo lo mejor posible. El señor Kazinski y el señor Noveda son los líderes de este proyecto, así que por favor, comuníquenles todos sus descubrimientos. No se dejen engañar por su juventud, tienen mucha confianza de las autoridades en este asunto.”

Y así, casi un centenar de respetados expertos reunidos de todo Eldemar se pusieron a estudiar la puerta de Ibasan y cómo podría recrearse.